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La Terre recevra une mini-lune en novembre: un expert de la NASA identifie un objet mystérieux comme une vieille fusée

Le gabarit pourrait être un « astéroïde » qui devrait être attrapé par la gravité terrestre et devenir une mini lune le mois prochain.

Au lieu d’une roche cosmique, l’objet nouvellement découvert semble être une vieille fusée d’une mission d’atterrissage sur la lune échouée il y a 54 ans, qui fait enfin son retour chez elle, selon le principal expert en astéroïdes de la NASA. Les observations devraient aider à déterminer son identité.

« Je suis assez excité à ce sujet », a déclaré Paul Chodas The Associated Press. « C’est un de mes passe-temps de trouver l’un de ceux-ci et de dessiner un tel lien, et je le fais depuis des décennies maintenant. »

Chodas suppose que l’astéroïde 2020 SO, comme on l’appelle officiellement, est en fait l’étage supérieur de la fusée Centaur qui a propulsé avec succès l’atterrisseur Surveyor 2 de la NASA sur la lune en 1966 avant qu’il ne soit jeté. L’atterrisseur a fini par s’écraser sur la lune après que l’un de ses propulseurs ne s’est pas enflammé sur le chemin. La fusée, quant à elle, a balayé la lune et s’est mise en orbite autour du soleil comme une jonque voulue, pour ne plus jamais être vue – jusqu’à peut-être maintenant.

Un télescope à Hawaï a découvert le mois dernier l’objet mystérieux qui se dirigeait vers nous lors d’une recherche destinée à protéger notre planète des roches apocalyptiques. L’objet a rapidement été ajouté au décompte d’astéroïdes et de comètes trouvés dans notre système solaire par le Centre des planètes mineures de l’Union astronomique internationale, à seulement 5000 de moins de 1 million.

L’objet est estimé à environ 8 mètres (26 pieds) en fonction de sa luminosité. C’est dans le stade approximatif de l’ancien Centaure, qui mesurerait moins de 10 mètres de long, y compris sa buse de moteur et 3 mètres de diamètre.

Ce qui a attiré l’attention de Chodas, c’est que son orbite quasi circulaire autour du soleil est assez similaire à celle de la Terre – inhabituelle pour un astéroïde.

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« Drapeau numéro un », a déclaré Chodas, qui est directeur du Center for Near-Earth Object Studies au Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud.

La Terre recevra une mini-lune en novembre: un expert de la NASA identifie un objet mystérieux comme une vieille fusée

La quantité croissante de débris est préoccupante car les objets artificiels en orbite autour de la Terre peuvent entraîner des collisions dangereuses avec des véhicules spatiaux. Crédit d’image: Université de Miami

L’objet est également dans le même plan que la Terre, non incliné au-dessus ou en dessous, un autre drapeau rouge. Les astéroïdes passent généralement à des angles étranges. Enfin, il s’approche de la Terre à 1 500 mi / h (2 400 km / h), lent par rapport aux astéroïdes.

Au fur et à mesure que l’objet se rapproche, les astronomes devraient être en mesure de mieux cartographier son orbite et de déterminer à quel point il est poussé par le rayonnement et les effets thermiques de la lumière du soleil. S’il s’agit d’un vieux Centaure – essentiellement une boîte légère et vide – il se déplacera différemment d’un rocher spatial lourd moins sensible aux forces extérieures.

C’est ainsi que les astronomes différencient normalement les astéroïdes et les débris spatiaux comme des pièces de fusées abandonnées, car les deux apparaissent simplement comme des points en mouvement dans le ciel. Il existe probablement des dizaines de faux astéroïdes, mais leurs mouvements sont trop imprécis ou confus pour confirmer leur identité artificielle, a déclaré Chodas.

Parfois, c’est l’inverse.

Un objet mystérieux en 1991, par exemple, a été déterminé par Chodas et d’autres comme étant un astéroïde ordinaire plutôt que des débris, même si son orbite autour du soleil ressemblait à celle de la Terre.

Encore plus excitant, Chodas a découvert en 2002 ce qu’il croyait être le troisième étage de Saturn V restant d’Apollo 12 de 1969, le deuxième atterrissage sur la lune des astronautes de la NASA. Il reconnaît que les preuves étaient circonstancielles, étant donné l’orbite chaotique d’un an de l’objet autour de la Terre. Il n’a jamais été désigné comme astéroïde et a quitté l’orbite terrestre en 2003.

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Sur cette photo du 13 août 1965 fournie par le musée de l’air et de l’espace de San Diego, des techniciens travaillent sur une fusée Atlas Centaur 7 à Cap Canaveral, en Floride. connu, est en fait un étage de fusée supérieur Centaur qui a propulsé l’atterrisseur Surveyor 2 de la NASA sur la lune en 1966 avant qu’il ne soit jeté. (Convair / Collection négative de l’Atlas d’astronautique de General Dynamics / Musée de l’air et de l’espace de San Diego via AP)
La route du dernier objet est directe et beaucoup plus stable, renforçant sa théorie.

« Je pourrais me tromper. Je ne veux pas paraître trop confiant », a déclaré Chodas. « Mais c’est la première fois, à mon avis, que toutes les pièces s’assemblent avec un lancement connu. »

Et il est heureux de constater que c’est une mission qu’il a suivie en 1966, alors qu’il était adolescent au Canada.

La chasseuse d’astéroïdes Carrie Nugent de l’Olin College of Engineering à Needham, Massachusetts, a déclaré que la conclusion de Chodas était « bonne » basée sur des preuves solides. Elle est l’auteur du livre de 2017 « Asteroid Hunters ».

« Des données supplémentaires seraient utiles pour que nous puissions en être sûrs », a-t-elle déclaré dans un e-mail. « Les chasseurs d’astéroïdes du monde entier continueront de surveiller cet objet pour obtenir ces données. Je suis ravi de voir comment cela se développe! »

Jonathan McDowell, du Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, a noté qu’il y avait eu « de nombreux incidents embarrassants d’objets en orbite profonde … obtenant des désignations d’astéroïdes provisoires pendant quelques jours avant qu’il ne soit réalisé qu’ils étaient artificiels. »

C’est rarement clair.

L’année dernière, un astronome amateur britannique, Nick Howes, a annoncé qu’un astéroïde en orbite solaire était probablement le module lunaire abandonné d’Apollo 10 de la NASA, une répétition pour l’atterrissage sur la lune d’Apollo 11. Bien que cet objet soit probablement artificiel, Chodas et d’autres sont sceptiques quant à la connexion.

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Le scepticisme est bon, a écrit Howes dans un e-mail. « J’espère que cela conduira à plus d’observations lors de la prochaine étape dans notre coin de pays » à la fin des années 2030.

La dernière cible d’intérêt de Chodas a été dépassée par la Terre dans leurs tours respectifs autour du soleil en 1984 et 2002. Mais il était trop sombre pour voir à 8 millions de kilomètres, a-t-il dit.

Il prédit que l’objet passera environ quatre mois à faire le tour de la Terre une fois capturé à la mi-novembre, avant de revenir sur sa propre orbite autour du soleil en mars prochain.

Chodas doute que l’objet percute la Terre – « du moins pas cette fois-ci ».

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