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La sonde solaire Parker de la NASA capture de superbes photos de Vénus lors d’un survol rapproché

De la NASA Sonde solaire Parker a cloué son quatrième swing après Vénus le 20 février, et les scientifiques de la mission ont célébré en publiant une image époustouflante capturée lors d’une manœuvre similaire en juillet.

Parker Solar Probe a été lancé en août 2018 avec une mission audacieuse: voler plus près du soleil que n’importe quel vaisseau spatial précédent. Mais en cours de route, la sonde doit passer Vénus un total de sept fois, chaque passage rapprochant le vaisseau spatial du soleil. Et tandis que Parker Solar Probe est conçu pour étudier le soleil, si un vaisseau spatial doit de toute façon passer devant notre planète « jumelle maléfique », aussi bien allumer les instruments, l’équipe a figuré.

Selon une déclaration de la NASA. Au cours de la manœuvre, l’équipe a allumé l’instrument Wide-field Imager for Parker Solar Probe (WISPR) de l’engin spatial pour jeter un coup d’œil à Vénus – avec des résultats étonnants.

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Une image de Vénus prise le 11 juillet 2020 par un instrument de la sonde solaire Parker de la NASA. (Crédit d’image: NASA / Johns Hopkins APL / Naval Research Laboratory / Guillermo Stenborg et Brendan Gallagher)

WISPR est conçu pour capturer des images lointaines en lumière visible de phénomènes entourant le soleil, comme le vent solaire qui projette constamment des particules chargées du soleil à travers le système solaire ou les éjections de masse coronale qui vomissent des gouttes de matière dans l’espace, selon la NASA.

Ce n’est donc pas votre plan glamour planétaire typique: il n’y a pas de couleur, pas de nuages ​​complexes, pas de netteté cosmique.

Mais c’est une vue fascinante du voisin de la Terre, et que les scientifiques analysent toujours, selon le communiqué de la NASA. Le bord brillant autour du bord de Vénus peut être la lumière des atomes d’oxygène individuels dans le la haute atmosphère de la planète jumeler, créant ce que l’on appelle la veilleuse car elle se produit du côté ombragé de la planète.

Les stries que l’on voit traverser l’image offrent également un casse-tête. Certains peuvent être des traces de rayons cosmiques tandis que d’autres peuvent être de la poussière réfléchissant la lumière du soleil dans l’appareil photo et d’autres peuvent être de minuscules particules du vaisseau spatial lui-même, projetées par la poussière.

Mais le vrai point culminant est Vénus elle-même, qui ne ressemble en rien à ce que les scientifiques s’attendaient à voir avec WISPR. « WISPR est conçu et testé pour les observations de lumière visible », a déclaré Angelos Vourlidas, le scientifique du projet WISPR du Johns Hopkins Applied Physics Laboratory (APL) dans le Maryland dans le communiqué. « Nous nous attendions à voir des nuages, mais la caméra a scruté la surface. »

Plus précisément, l’instrument a capturé les différences de température de surface sur Vénus. La tache sombre au centre de l’image de la planète est une région montagneuse massive que les scientifiques appellent Aphrodite Terra. Ici, les scientifiques savent que la roche est plus froide, d’environ 85 degrés Fahrenheit (30 degrés Celsius) par rapport aux régions voisines, selon la NASA.

WISPR voyant cette différence de température pourrait signifier que quelque chose d’étrange se passe dans l’atmosphère épaisse de Vénus qui permet à l’instrument de voir à travers les nuages. Ou, cela pourrait signifier que WISPR peut réellement capter une lumière proche infrarouge pour laquelle il n’a pas été techniquement conçu pour voir, ce qui pourrait créer de nouvelles opportunités pour observer la cible principale du vaisseau spatial, le soleil. « De toute façon », a déclaré Vourlidas, « des opportunités scientifiques passionnantes nous attendent. »

Pour déterminer quel scénario est en jeu, WISPR a pris des photos similaires lors du quatrième survol de Venus de Parker Solar Probe, qui a eu lieu le 20 février. Au moment de l’approche la plus proche, à 15 h 05 HNE (2005 GMT), le vaisseau spatial est entré 1500 miles (2400 km) de la surface vénusienne, selon un Déclaration de la NASA.

Cependant, ces images n’arriveront pas sur Terre avant la fin du mois d’avril. Le prochain jalon de l’engin spatial sera une approche rapprochée du soleil le 29 avril; son prochain survol de Vénus est prévu pour le 16 octobre.

Envoyez un courriel à Meghan Bartels à [email protected] ou suivez-la sur Twitter @meghanbartels. Suivez nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.

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