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La sonde Osiris-Rex de la NASA quitte l’astéroïde Bennu et entame un voyage de deux ans sur Terre

La sonde spatiale américaine Osiris-Rex a quitté lundi l’orbite de l’astéroïde Bennu, à partir duquel elle a prélevé des échantillons de poussière l’année dernière, pour entamer son long voyage de retour sur Terre. La sonde a encore une longue distance à parcourir avant d’atterrir dans le désert de l’Utah le 24 septembre 2023. Osiris-Rex «s’éloigne maintenant à plus de 600 milles à l’heure de Bennu, sur le chemin du retour», Dante Lauretta, responsable de la mission, a déclaré lors de la diffusion vidéo de l’événement par la NASA.

Les propulseurs de l’engin spatial ont été enclenchés sans incident pendant sept minutes pour remettre la sonde sur la bonne trajectoire d’origine, soit un trajet de 2,3 milliards de kilomètres.

Crédit d'image: NASA

Osiris-Rex transporte plus de 60 grammes de poussière et de fragments de l’astéroïde Bennu. Crédit d’image: NASA

Il transporte plus de 60 grammes de poussière et de fragments de l’astéroïde, le plus gros échantillon collecté par la NASA depuis les roches de la Lune rapportées par les missions Apollo.

Pour atteindre cet objectif, l’agence spatiale américaine a lancé une opération à haut risque en octobre 2020: la sonde est entrée en contact avec l’astéroïde pendant quelques secondes, et une explosion d’azote comprimé a été émise pour soulever l’échantillon de poussière qui a ensuite été capturé.

La surprise pour la NASA a été que le bras de la sonde a coulé de plusieurs centimètres dans la surface de l’astéroïde, montrant aux scientifiques que «les surfaces de ces astéroïdes à tas de gravats sont très faiblement consolidées», a déclaré Lauretta.

L’ensemble de la mission a presque échoué lorsque la NASA a réalisé quelques jours plus tard que la valve du compartiment de collecte ne se fermait pas, laissant des fragments s’échapper dans l’espace.

Mais la précieuse cargaison a finalement été sécurisée après avoir été transférée dans une capsule fixée au centre du vaisseau spatial.

Dans deux ans et demi, cette capsule sera libérée quelques heures avant son entrée dans l’atmosphère terrestre et sera ralentie par un système de parachute pour son atterrissage.

Les échantillons seront ensuite transportés au Johnson Space Center de la NASA à Houston, mais 75% seront conservés intacts pour être étudiés par les générations futures, qui disposeront de technologies avancées qui n’ont pas encore été créées, a déclaré l’agence.

L’analyse devrait aider les scientifiques à mieux comprendre la formation du système solaire et le développement de la Terre en tant que planète habitable.

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