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La science du lait maternel attire enfin l’attention des scientifiques alors que le COVID-19 soulève des questions clés

Avec plus de 250 articles sur le COVID-19 et l’alimentation du nourrisson depuis février, les chercheurs commencent à contribuer à la science peu étudiée du lait maternel.

Depuis que la pandémie de Covid-19 a frappé, les gros titres ont été pleins de fluides. Il y a des gouttelettes vaporisées lorsque nous parlons ou toussons, des sécrétions nasales sont prélevées pour les tests et le sang est vérifié pour les anticorps. Mais certains scientifiques se sont concentrés sur un produit corporel différent: le lait maternel.

Contrairement aux autres, le lait est un fluide à partager. Cela a soulevé des questions urgentes sur sa sécurité pendant la crise, tant pour les mères qui nourrissent leurs bébés que pour les banques de lait qui gèrent les dons. Lorsqu’un comité consultatif de la Croix-Rouge australienne Lifeblood, qui gère les banques de lait ainsi que les dons de sang, s’est réuni en mars, «il y avait beaucoup de choses qui étaient encore inconnues à propos de Covid-19», a écrit Laura Klein, chercheuse à l’organisation. par email. «Nous ne savions pas alors si le virus pouvait être transmis par le lait maternel», comme certains autres virus, dont le VIH et le cytomégalovirus, le peuvent.

Si le virus se cache dans le lait maternel, les mères infectées devraient-elles plutôt donner du lait maternisé à leur bébé? Il y avait plus d’inconnues. Les banques de lait ont-elles dû prendre des précautions supplémentaires avec les dons? Le lait maternel de femmes précédemment infectées contenait-il des anticorps, et ces anticorps pourraient-ils protéger les bébés – ou peut-être d’autres personnes?

Avec plus de 250 articles sur Covid-19 et l’alimentation du nourrisson publiés depuis février, les chercheurs commencent à répondre à ces questions, tout en contribuant au domaine mal compris de la science du lait maternel de manière plus générale. Ils découvrent qu’à l’époque de Covid-19, le lait maternel n’est pas un liquide à craindre.

Dans les premiers stades de la pandémie, cependant, les gouvernements ont été très prudents en ce qui concerne le lait maternel. En Chine, où le nouveau coronavirus est apparu pour la première fois, un groupe de médecins et de chercheurs a développé un consensus d’experts sur la façon de gérer les mères infectées. Publié en février, le document indiquait que les mères infectées, et même celles suspectées d’infections, ne devraient pas allaiter leur bébé.

Alors que le virus se propageait dans le monde, d’autres pays étaient tout aussi prudents. Dans le cadre d’une recherche non encore publiée, une équipe de chercheurs comprenant des experts d’Alive & Thrive, une organisation mondiale dédiée à la nutrition maternelle et infantile, a examiné les lignes directrices sur Covid-19 et les soins néonatals de 33 pays. Ils ont constaté que 49% déconseillaient l’allaitement maternel ou créaient des obstacles tels que conseiller les familles sur les risques de l’allaitement ou exiger d’abord un test sur écouvillon négatif, a écrit la nutritionniste Jennifer Cashin, l’une des auteurs de l’étude, par courrier électronique.

Un autre obstacle à l’allaitement est apparu aux États-Unis, où les Centers for Disease Control and Prevention ont initialement suggéré de séparer les mères infectées de leurs nouveau-nés. Si les mères le voulaient, elles pouvaient pomper le lait pour quelqu’un d’autre pour nourrir leur bébé. Bien que le CDC ne recommande plus la séparation, Cashin a déclaré que la position d’origine avait influencé les directives d’autres pays.

Les auteurs de certains articles scientifiques publiés ce printemps ont également affirmé que les femmes atteintes de Covid-19 ne devraient pas nécessairement allaiter. Cette mise en garde est venue malgré peu de preuves de danger, ont écrit le professeur adjoint de l’Université de Caroline du Nord et anthropologue médicale Aunchalee Palmquist et ses coauteurs dans un commentaire pour l’American Journal of Human Biology.

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« Les scientifiques font des recommandations sans preuves solides, et beaucoup partent d’une hypothèse problématique », a écrit Palmquist dans un e-mail – à savoir que toute possibilité de virus dans le lait signifie que les femmes devraient arrêter d’allaiter. «La réalité est que ce n’est tout simplement pas si simple.»

Elle et d’autres comparent la pandémie actuelle à l’épidémie de VIH dans les années 1980. Au début de cette pandémie, les chercheurs ont découvert le virus dans le lait maternel, et bientôt les mères infectées du monde entier ont été invitées à ne pas allaiter. Mais l’allaitement est particulièrement important pour la santé des nourrissons dans les pays en développement, où de nombreux bébés meurent de diarrhée à cause d’une eau impure, faisant du lait maternisé un choix risqué. Parce que le VIH ne passe aux bébés par le lait que rarement, éviter l’allaitement a fait plus de mal que de bien dans les pays en développement, selon les chercheurs.

Aujourd’hui, l’Organisation mondiale de la santé conseille que même lorsque les mères sont atteintes du Covid-19, «les avantages de l’allaitement dépassent largement les risques potentiels de transmission».

Cette mise en garde récente sur le lait maternel provient du fait qu’il y a encore tellement de choses que nous ne savons pas. À l’Université de Californie, à San Diego, des chercheurs collectent du lait maternel dans un biorépertoire pour la recherche scientifique. Leur travail en cours tente de répondre à un vaste éventail de questions sans réponse, a déclaré Christina Chambers, épidémiologiste périnatale et professeur de pédiatrie à l’université. Par exemple, comment la teneur en éléments nutritifs du lait maternel varie-t-elle? Quels médicaments peuvent passer dans le lait et lesquels sont sans danger pour les mères qui allaitent? Et le cannabis? Comment les composants immunitaires du lait maternel changent-ils lorsque son bébé est malade?

Grâce à leurs réseaux existants, les scientifiques étaient bien placés pour commencer à répondre à la question de savoir si le SRAS-CoV-2 peut se propager par le lait maternel des femmes infectées. Des études de cas antérieures avaient trouvé des extraits du matériel génétique du nouveau coronavirus dans le lait maternel. Mais à la fin du printemps, aucune étude n’avait prouvé que le lait contenait un virus vivant, capable de rendre un bébé malade.

Chambers et ses co-auteurs ont collecté du lait de 18 femmes qui avaient été testées positives pour Covid-19. Les volontaires ont fourni du lait maternel à peu près au moment où ils avaient été testés positifs pour la première fois, et beaucoup ont donné des échantillons répétés par la suite, soit 64 échantillons au total.

Lorsque les chercheurs ont testé le lait pour le coronavirus, ils ont trouvé son matériel génétique dans un seul des 64 échantillons. Une donneuse avait recueilli ce lait le jour où ses symptômes ont commencé. Mais l’échantillon ne contenait aucun virus vivant qui aurait pu infecter quelqu’un. Les résultats ont été publiés dans le Journal of the American Medical Association.

Jim Thornton, obstétricien et professeur à l’Université de Nottingham au Royaume-Uni qui a co-écrit en juin un examen des preuves sur les mères transmettant le SRAS-CoV-2 aux nouveau-nés, a déclaré que les résultats du laboratoire correspondaient à ce qui se passe dans le monde réel. «Nous voyons certainement très, très peu de bébés infectés», a déclaré Thornton. «Il est presque certainement sans danger d’allaiter.»

Le résultat est rassurant. Pourtant, « ce n’est pas la réponse définitive », a déclaré Chambers. En ce qui concerne Covid-19, «à mesure que les données évoluent, il y a des surprises partout.» Ces 18 femmes avaient du lait maternel sûr, mais cela ne prouve pas que le virus ne peut jamais être présent. Les chercheurs prévoient de répéter leur enquête avec un plus grand nombre d’échantillons, ainsi que de rechercher des anticorps dans le lait.

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Les banques de lait à but non lucratif, qui fournissent du lait maternel aux bébés prématurés hospitalisés, n’étaient initialement pas certaines des précautions à prendre. En général, après avoir collecté le lait des donneurs, les banques chauffent le lait à 144,5 degrés Fahrenheit pendant 30 minutes pour tuer les microbes – un processus connu sous le nom de pasteurisation Holder.

On a supposé que ce processus tuerait le SRAS-CoV-2, bien que certains microbes puissent survivre au chauffage. Des chercheurs australiens ont décidé de répondre définitivement à la question. Klein a déclaré que pour l’étude, ils utilisaient du lait congelé qu’ils ne pouvaient pas donner aux bébés, comme le lait de donneurs qui prenaient certains médicaments. Ils ont également contacté certains donneurs existants et ont demandé un peu de lait maternel fraîchement pompé.

Les scientifiques ont ensuite enrichi les échantillons de lait avec le virus SRAS-CoV-2 vivant. Une partie du lait infecté a été réfrigérée ou congelée, pour reproduire la façon dont les mères le conserveraient à la maison. D’autres laits ont subi une pasteurisation Holder. L’entreposage frigorifique n’a pas éliminé le virus, ont découvert les scientifiques – mais la pasteurisation l’a anéanti. Les résultats de l’équipe ont été publiés dans le Journal of Pediatrics and Child Health.

«Les résultats étaient tout à fait ce à quoi nous nous attendions», dit Klein. Les banques de lait du monde entier utilisent la pasteurisation Holder parce qu’elle tue de nombreux types de virus, a-t-elle déclaré, y compris les coronavirus responsables du SRAS et du MERS. Sur la base des nouveaux résultats, «nous pouvons être sûrs que la pasteurisation tuerait toute quantité de virus qui pourrait se trouver dans le lait maternel donné dans le monde réel.»

Avant que les nourrissons ne commencent à développer leur propre réponse immunitaire aux virus et autres menaces, ils reçoivent un échantillon des anticorps de leur mère pour les contrer. Ces anticorps passent d’abord par le placenta de la mère, puis dans son lait si elle allaite. La plupart des anticorps dans le lait sont d’un type appelé IgA sécrétoire. Ils donnent aux bébés ce qu’on appelle une immunité passive: une résistance temporaire aux maladies qui se reconstitue à chaque repas.

Lorsque la pandémie de coronavirus a commencé, les médecins et les scientifiques se sont demandé si les mères qui avaient été infectées transmettraient dans leur lait des anticorps contre le SRAS-CoV-2 qui pourraient protéger leurs bébés. «Nous avions besoin de savoir», a déclaré Rebecca Powell, immunologiste du lait maternel et professeure adjointe à la Icahn School of Medicine de Mount Sinai à New York.

La question de recherche était un pivot naturel de ses travaux récents sur la réponse immunitaire du lait maternel à la grippe saisonnière. Et comme sa ville était l’épicentre de la maladie à l’époque, les participants potentiels à la recherche étaient partout. Powell a commencé à utiliser Facebook pour recruter des mères allaitantes qui avaient été infectées par Covid-19. Jusqu’à présent, elle a recruté environ 800 donneurs et elle suit environ 600 autres bénévoles qui présentent un risque élevé d’infection.

Dans un article actuellement en cours d’examen par les pairs, Powell et ses co-auteurs ont testé le lait de 15 de ces donneurs pour des anticorps contre le SRAS-CoV-2. Ils ont trouvé des anticorps dans chacun des échantillons, dit Powell.

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Powell dit qu’il est trop tôt pour savoir quelle protection, le cas échéant, ces anticorps confèrent aux nourrissons qui allaitent. Mais Powell est également intéressé par l’idée de retirer ces anticorps du lait et de les utiliser comme traitement pour Covid-19. Les chercheurs font déjà quelque chose de similaire impliquant des patients guéris, transférant leur plasma sanguin riche en anticorps à ceux qui sont malades.

Elle imagine utiliser les anticorps dans une thérapie respiratoire que les patients pourraient inhaler – comme un traitement contre l’asthme, par exemple – en envoyant des anticorps directement sur le site de l’infection. Les anticorps IgA sécrétoires, tels que ceux contenus dans le lait, sont emballés par le corps pour être très durables, dit Powell. Cela leur permet de survivre dans des environnements tels que les voies respiratoires ou digestives. Dans le sang, les anticorps les plus courants sont un type moins durable appelé IgG. Cela pourrait faire des anticorps du lait maternel une thérapie potentielle plus utile que le plasma de convalescence, a spéculé Powell.

Geneviève Fouda, immunologiste pédiatrique et professeure agrégée à l’Université Duke en Caroline du Nord, a écrit dans un courriel que l’utilisation d’anticorps du lait maternel comme thérapie est une idée intéressante, même si elle n’a pas été testée. «Mais il serait d’abord important de caractériser pleinement la fonction de ces anticorps», a-t-elle déclaré. «Peuvent-ils neutraliser le virus?»

Powell cherche maintenant à répondre à d’autres questions: quel pourcentage de femmes infectées ont des anticorps anti-SRAS-CoV-2 dans leur lait par la suite? Combien de temps après l’infection les anticorps durent-ils? Et si la mère tombait malade et se rétablissait bien avant d’avoir un bébé?

La recherche peut révéler si le lait maternel est non seulement sûr, mais utile dans cette pandémie. Powell aura besoin de beaucoup de gens et de leur lait pour recueillir suffisamment de données. Mais c’est faisable, dit-elle, en raison du grand nombre de bénévoles qui se sont manifestés pour l’aider dans son projet. «La réponse a été écrasante», a-t-elle déclaré. « Je veux dire, viral, vraiment. »

Cet article a été initialement publié sur Undark. Lisez l’article original.

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