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La première calculatrice portable de l’histoire est mise aux enchères: c’est ce qu’elle coûte

Aujourd’hui, pour faire le calcul rapidement, sortez simplement votre smartphone ou smartwatch de votre poche, ouvrez l’application appropriée et tapez sur un écran tactile pratique; au XXe siècle, cependant, l’automatisation de la solution d’opérations mathématiques relativement simples telles que la multiplication et la division nécessitait des machines pouvant peser des kilos et des kilos. Tout a changé avec l’invention du premier prototype de calculatrice portable libéré de Projet Cal Tech par Texas Instruments: un spécimen qui peut être défini comme le premier du genre et produit en seulement deux spécimens, dont l’un est sur le point d’être vendu aux enchères.

La nouvelle de la vente de l’un des deux prototypes de l’ordinateur vient directement de Bonhams, la maison de ventes qui se chargera de le placer au plus offrant. Le gadget préhistorique est une boîte en aluminium dont l’aspect sobre et élégant ne laisse guère présager de l’effort de conception titanesque que sa réalisation a nécessité. Produit entre 1965 et 1967, la calculatrice devait servir de démonstration pratique de l’utilité des circuits intégrés produit par Texas Instruments; Cependant, pour rendre l’appareil vraiment portable, les ingénieurs ont dû repenser les composants et l’électronique à partir de zéro jusque-là destinés à des produits beaucoup plus volumineux.

Le résultat est le prototype compact qui se retrouvera aux enchères ces jours-ci, à peine gros 10 x 15 x 4,3 cm, équipé avec 18 frettes et capable d’effectuer les quatre opérations de base avec un précision de 12 décimales. L’alimentation est alimentée par batterie, tandis que l’écran n’est pas une unité à cristaux liquides, mais une unité spéciale rouleau de papier sur laquelle une imprimante thermique imprimait à chaque fois les résultats des opérations requises.

Le prototype était si avancé qu’il a fallu encore 4 ans pour être transformé en produit commercial: Canon s’en est occupé, achetant les droits de production à Texas Instruments et créant le modèle Pocketronic en 1971, qui a ouvert la voie à 5 millions de calculatrices portables vendues dans le seulement l’année prochaine. La vente aux enchères pour la vente du prototype historique se tiendra en revanche le jeudi 5 novembre: la valeur de l’appareil a été estimée par les commissaires-priseurs entre 25.000 et 42.000 euros.

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