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La NASA vise à défendre la planète en utilisant sa mission DART pour détruire un astéroïde ce mois-ci

Dans le blockbuster hollywoodien « Armageddon » de 1998, Bruce Willis et Ben Affleck tentent de sauver la Terre de la pulvérisation d’un astéroïde.
Alors que la Terre n’est pas confrontée à un tel danger immédiat, la NASA prévoit de faire s’écraser un vaisseau spatial se déplaçant à une vitesse de 24 000 km/h (15 000 milles à l’heure) contre un astéroïde l’année prochaine dans le cadre d’un test de « défense planétaire ».

Le test de redirection de double astéroïde (DART) consiste à déterminer s’il s’agit d’un moyen efficace de dévier la trajectoire d’un astéroïde au cas où il menacerait la Terre à l’avenir.

La NASA a fourni des détails sur la mission DART, qui coûte 330 millions de dollars, lors d’un briefing à l’intention des journalistes jeudi.

« Bien qu’il n’y ait pas actuellement d’astéroïde connu qui soit sur une trajectoire d’impact avec la Terre, nous savons qu’il existe une grande population d’astéroïdes géocroiseurs », a déclaré Lindley Johnson, officier de défense planétaire de la NASA.

« La clé de la défense planétaire est de les trouver bien avant qu’ils ne constituent une menace d’impact », a déclaré Johnson. « Nous ne voulons pas être dans une situation où un astéroïde se dirige vers la Terre et doit ensuite tester cette capacité. »

Le vaisseau spatial DART devrait être lancé à bord d’une fusée SpaceX Falcon 9 à 22 h 20, heure du Pacifique, le 23 novembre depuis la base de force spatiale de Vandenberg en Californie.

Si le lancement a lieu à ou à peu près à ce moment-là, l’impact avec l’astéroïde à quelque 6,8 millions de kilomètres de la Terre se produirait entre le 26 septembre et le 1er octobre de l’année prochaine.

L’astéroïde cible, Dimorphos, qui signifie « deux formes » en grec, mesure environ 150 mètres de diamètre et orbite autour d’un astéroïde plus gros nommé Didymos, « jumeau » en grec.

Johnson a déclaré que bien qu’aucun des deux astéroïdes ne représente une menace pour la Terre, ils sont des candidats idéaux pour le test en raison de la capacité de les observer avec des télescopes au sol.

Les images seront également collectées par un satellite miniature équipé d’une caméra fourni par l’Agence spatiale italienne qui sera éjecté par le vaisseau spatial DART 10 jours avant l’impact.

Un petit coup de pouce

Nancy Chabot du Johns Hopkins Applied Physics Laboratory, qui a construit le vaisseau spatial DART, a déclaré que Dimorphos effectue une orbite autour de Didymos toutes les 11 heures et 55 minutes « comme sur des roulettes ».

Le vaisseau spatial DART, qui pèsera 1 210 livres au moment de l’impact, ne « détruira » pas l’astéroïde, a déclaré Chabot.

« Cela va juste lui donner un petit coup de pouce », a-t-elle déclaré. « Il va dévier son chemin autour du plus gros astéroïde. »

« Ce ne sera qu’un changement d’environ un pour cent au cours de cette période orbitale », a déclaré Chabot, « donc ce qui était 11 heures et 55 minutes auparavant pourrait être comme 11 heures et 45 minutes. »

Le test est conçu pour aider les scientifiques à comprendre la quantité d’élan nécessaire pour dévier un astéroïde au cas où il se dirigerait un jour vers la Terre.

« Nous visons à être aussi frontal que possible pour provoquer la plus grande déviation », a déclaré Chabot.

La quantité de déviation dépendra dans une certaine mesure de la composition de Dimorphos et les scientifiques ne sont pas tout à fait certains de la porosité de l’astéroïde.

Dimorphos est le type d’astéroïde le plus courant dans l’espace et a environ 4,5 milliards d’années, a déclaré Chabot.

« C’est comme des météorites chondrites ordinaires », a-t-elle déclaré. « C’est un mélange à grain fin de rock et de métal ensemble. »

Johnson, officier de défense planétaire de la NASA, a déclaré que plus de 27 000 astéroïdes géocroiseurs ont été répertoriés, mais qu’aucun ne représente actuellement un danger pour la planète.

Un astéroïde découvert en 1999, connu sous le nom de Bennu, d’une largeur de 1 650 pieds, passera à moins de la moitié de la distance de la Terre à la Lune en 2135, mais la probabilité d’un impact est considérée comme très faible.

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