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La NASA pense que le vaisseau spatial OSIRIS-REx pourrait trouver des preuves d’eau sur l’astéroïde Bennu

Le vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA est prêt à effectuer sa première tentative de prélèvement d’échantillons par toucher et aller (TAG) sur l’astéroïde géocroiseur Bennu. Cependant, avant l’opération du 20 octobre, les scientifiques ont détaillé le matériau qui peut être trouvé à la surface de l’astéroïde dans une série d’articles.

Les chercheurs affirment que les échantillons de Bennu pourraient nous présenter des matériaux jamais vus auparavant. Dans l’un des articles, dirigé par Amy Simon du Goddard Space Flight Center de la NASA, les scientifiques parlent de la possibilité de trouver des minéraux hydratés et des matières organiques dans l’échantillon. Dans un Déclaration de presse, les chercheurs mentionnent que la forme de carbone présente dans cette matière organique est associée à la biologie.

  La NASA pense que le vaisseau spatial OSIRIS-REx pourrait trouver des preuves d'eau sur l'astéroïde Bennu

Les quatre sites d’atterrissage candidats sur Bennu. Image: NASA

L’équipe a également utilisé le spectromètre visible et infrarouge du vaisseau spatial pour établir que les minéraux carbonatés constituent certaines des caractéristiques géologiques de l’astéroïde. Selon la déclaration, les minéraux carbonatés précipitent souvent à partir de «systèmes hydrothermaux qui contiennent à la fois de l’eau et du dioxyde de carbone» et certains des endroits où les scientifiques pensent qu’il existe du carbonate sont près du site de collecte d’échantillons principal, le cratère Nightingale. Par conséquent, les experts sont optimistes quant à la recherche d’un peu de carbonate dans l’échantillon retourné.

Maintenant, s’il est prouvé que Bennu transportait du carbonate, cela signifie que son corps parent avait un «système hydrothermal d’eau à l’échelle des astéroïdes», ou une ancienne rivière qui coulait à travers des fissures et a maintenant laissé du carbonate.

Hannah Kaplan, co-auteur des articles, s’est entretenue avec Science populaire sur l’importance de la découverte. Le matériau trouvé sur l’astéroïde pourrait expliquer comment ou quelle forme de matière organique avait conduit à la présence de vie sur Terre.

L’étude a été publiée dans les revues Science et Progrès scientifiques le 8 octobre.

La NASA avait lancé OSIRIS-REx en 2016 pour se rendre à Bennu et revenir avec les échantillons. Après son atterrissage dans le cratère, l’engin quittera Bennu en 2021 et il partira livrer l’échantillon collecté sur Terre le 24 septembre 2023.

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