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La NASA annule la deuxième tentative de lancement d’Artemis I après la détection d’une fuite dangereuse

CAP CANAVERAL, Floride – La NASA a annulé samedi une autre tentative de lancement de la nouvelle fusée lunaire de l’agence lors d’un vol d’essai clé après qu’une fuite dangereuse a été détectée pendant le processus de ravitaillement.

La fuite s’est produite alors que l’équipe de lancement commençait à charger près de 1 million de gallons de carburant dans la fusée de 322 pieds (98 mètres), la plus puissante jamais construite par la NASA. Une précédente tentative de décollage lundi a été interrompue par un mauvais capteur de moteur et une fuite de carburant.

Alors que le soleil se levait sur la rampe de lancement, une alarme de surpression retentit et l’opération de ravitaillement fut brièvement interrompue, mais aucun dommage ne se produisit et l’effort reprit. Mais quelques minutes plus tard, de l’hydrogène a commencé à fuir de la section du moteur au bas de la fusée. La NASA a interrompu l’opération, tandis que les ingénieurs se sont efforcés de boucher ce que l’on croyait être un espace autour d’un joint dans la conduite d’alimentation.

La NASA avait une fenêtre de lancement de deux heures samedi pour mettre la fusée en orbite.

La NASA veut envoyer la capsule de l’équipage au sommet de la fusée autour de la lune, la poussant à la limite avant que les astronautes n’embarquent pour le prochain vol. Si les vols d’essai réussissent, les astronautes pourraient voler autour de la lune en 2024 et y atterrir en 2025. La dernière fois que les gens ont marché sur la lune il y a 50 ans.

Lundi, de l’hydrogène s’est échappé d’ailleurs dans la fusée. Les techniciens ont resserré les raccords au cours de la semaine dernière, mais la directrice du lancement, Charlie Blackwell-Thompson, a souligné qu’elle ne saurait pas si tout était étanche avant le ravitaillement de samedi.

Encore plus problématique lundi, un capteur a indiqué que l’un des quatre moteurs de la fusée était trop chaud, mais les ingénieurs ont ensuite vérifié qu’il faisait suffisamment froid. L’équipe de lancement prévoyait d’ignorer le capteur défectueux cette fois-ci et de s’appuyer sur d’autres instruments pour s’assurer que chaque moteur principal était correctement refroidi.

Avant de s’allumer, les moteurs principaux doivent être aussi froids que l’hydrogène liquide qui y coule à moins-420 degrés Fahrenheit (moins-250 degrés Celsius). Si ce n’est pas le cas, les dommages qui en résultent pourraient entraîner un arrêt brutal du moteur et un vol interrompu.

Les chefs de mission ont accepté le risque supplémentaire posé par le problème du moteur ainsi qu’un problème distinct : des fissures dans la mousse isolante de la fusée. Mais ils ont reconnu que d’autres problèmes – comme les fuites de carburant – pourraient entraîner un autre retard.

Cela n’a pas empêché des milliers de personnes de brouiller la côte pour voir la fusée Space Launch System s’envoler. Les autorités locales s’attendaient à des foules massives en raison du long week-end de vacances de la fête du Travail.

Le vol d’essai de 4,1 milliards de dollars est la première étape du programme Artemis de la NASA d’exploration lunaire renouvelée, du nom de la sœur jumelle d’Apollon dans la mythologie grecque.

Douze astronautes ont marché sur la lune lors du programme Apollo de la NASA, la dernière fois en 1972.

Artemis – des années de retard et des milliards de dépassement de budget – vise à établir une présence humaine durable sur la lune, les équipages y passant éventuellement des semaines à la fois. Il est considéré comme un terrain d’entraînement pour Mars.

Cette histoire est apparue pour la première fois sur NBCNews.com.

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