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La NASA a-t-elle détecté un soupçon de vie sur Vénus en 1978 sans s’en rendre compte?

Si la vie existe sur Vénus, la NASA l’a peut-être détectée pour la première fois en 1978. Mais la découverte est passée inaperçue pendant 42 ans.

La vie sur Vénus est encore longue. Mais il y a des raisons de prendre l’idée au sérieux. Le 14 septembre, une équipe de scientifiques a fait une annonce explosive dans la revue Nature Astronomy: à l’aide de télescopes, ils avaient détecté de la phosphine, un gaz toxique longtemps proposé comme un signe possible de vie microbienne extraterrestre, dans la partie supérieure de l’épaisseur de la planète. atmosphère. La détection a été un jalon dans la longue chasse à la vie ailleurs dans le système solaire, qui a principalement concentré l’attention sur Mars et quelques lunes en orbite autour de Jupiter et de Saturne. Pendant ce temps, Vénus, chaude et venimeuse, a longtemps été considérée comme trop inhospitalière pour que quoi que ce soit puisse survivre. Mais maintenant, en fouillant dans les données d’archives de la NASA, Rakesh Mogul, un biochimiste à Cal Poly Pomona en Californie, et ses collègues ont trouvé un soupçon de phosphine capté par Pioneer 13 – une sonde qui a atteint Vénus en décembre 1978.

« Quand le [Nature Astronomy paper] est sorti, j’ai immédiatement pensé aux spectres de masse hérités », a déclaré Mogul à 45secondes.fr.

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Mogul et ses coauteurs connaissaient largement les données des missions, a-t-il déclaré. « Donc, pour nous, c’était une prochaine étape naturelle pour donner un autre regard aux données. Ainsi, après avoir consulté mes co-auteurs, nous avons identifié les articles scientifiques originaux et avons rapidement commencé à rechercher des composés phosphorés. »

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La découverte, publiée dans la base de données arXiv le 22 septembre et pas encore examinée par les pairs, ne dit pas beaucoup aux chercheurs au-delà de ce qui a été rapporté dans Nature Astronomy – bien qu’elle fasse la présence de phosphine (composée d’un atome de phosphore et de trois hydrogènes) encore plus certains, disaient-ils. Les données de 1978 proviennent du Large Probe Neutral Mass Spectrometer (LNMS), l’un des nombreux instruments qui sont descendus dans l’atmosphère de Vénus dans le cadre de la mission Pioneer 13.

Une image montre à quoi la grande sonde de Pioneer-13, qui portait le LNMS, aurait pu ressembler lorsqu'elle plongeait à travers les nuages ​​de Vénus.

Une image montre à quoi la grande sonde de Pioneer 13, qui portait le LNMS, aurait pu ressembler lorsqu’elle plongeait à travers les nuages ​​de Vénus. (Crédit d’image: NASA)

Pioneer 13 a largué une grande sonde (le LNMS) dans les nuages ​​de Vénus; suspendue à un parachute, la sonde a collecté des données et les a renvoyées sur Terre alors qu’elle plongeait vers sa mort robotique. (Trois sondes plus petites sont également tombées de Pioneer 13 sans parachutes.) Le LNMS a échantillonné l’atmosphère et a passé ces échantillons par spectrométrie de masse, une technique de laboratoire standard utilisée pour identifier les produits chimiques inconnus. Lorsque les scientifiques ont décrit les résultats du LNMS pour la première fois dans les années 1970, ils n’ont pas discuté de composés à base de phosphore comme la phosphine, se concentrant plutôt sur d’autres produits chimiques.

Lorsque l’équipe de Mogul a réexaminé les données LNMS des nuages ​​inférieurs et moyens de Vénus (une zone habitable potentielle sur la planète), ils ont trouvé des signaux qui ressemblent beaucoup à de la phosphine, ont écrit les chercheurs. Les scientifiques ont également trouvé des preuves définitives d’atomes de phosphore dans l’atmosphère, qui provenaient probablement d’un gaz plus lourd comme la phosphine.

Le LNMS n’a pas été conçu pour chasser les composés de type phosphine et aurait eu du mal à distinguer le gaz d’autres molécules qui ont des masses similaires. Mais l’échantillon de Pioneer 13 contenait des preuves de la présence d’une molécule présente dans le gaz qui avait la même masse que la phosphine – dans des quantités correspondant aux niveaux décrits dans l’article Nature Astronomy.

« Je crois que les preuves de [trace chemicals that could be signatures of life] dans les données héritées ont été en quelque sorte écartées parce qu’on pensait qu’elles ne pouvaient pas exister dans l’atmosphère « , a déclaré Mogul. » Je pense que beaucoup de gens revisitent maintenant la notion de Vénus en tant qu’environnement totalement oxydant. « (Un » environnement totalement oxydant « n’inclurait pas la phosphine ou la plupart des autres produits chimiques considérés comme des signes de vie.)

Mogul et ses collègues ont également trouvé des indices sur d’autres produits chimiques qui ne devraient pas apparaître naturellement dans les nuages ​​de Vénus – des substances comme le chlore, l’oxygène et le peroxyde d’hydrogène.

«Nous pensons que c’est une indication de chimies non encore découvertes», ont-ils écrit, «et / ou de chimies potentiellement favorables à la vie».

Ce qu’il faut, ont-ils écrit, c’est une exploration plus approfondie et soutenue de Vénus.

« Nous avons besoin d’une approche plus soutenue pour l’exploration comme celle de Mars », a déclaré Mogul.

La NASA et les agences spatiales européennes, indiennes et russes ont des plans de sondes Vénus qui pourraient être utiles, a-t-il déclaré.

« Cependant, compte tenu de l’habitabilité passée, actuelle et future de Vénus, nous aurions besoin d’études chimiques et géologiques à plus long terme pour comprendre les sources de tout produit chimique potentiel. [anomalies] dans les nuages ​​ », a-t-il dit. » Cela pourrait provenir de sondes orbitales, de sondes suspendues par ballon dans les nuages ​​et / ou de sondes d’atterrissage thermostables. « 

L’expression «thermostable» est importante, étant donné l’habitude de la planète de tuer tout robot qui atterrit sur sa surface brûlante.

Publié à l’origine sur 45secondes.fr.

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