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La comète du «  canard en caoutchouc  » brille

La comète du canard en caoutchouc brille. Mais vous ne pouvez pas le voir.

* C’est parce que cette aurore cométaire brille dans la gamme ultraviolette lointaine, une partie du spectre électromagnétique avec une fréquence plus élevée que toute lumière que les yeux humains peuvent détecter. Les chercheurs ont découvert cette première aurore cométaire dans les données de la comète 67P / Churyumov-Gerasimenko, que l’Agence spatiale européenne (ESA) a visité avec la sonde Rosetta de 2014 à 2016. En creusant à travers les enregistrements de lumière de Rosetta autour de la comète en forme de canard, ils ont découvert le lueur ultraviolette. Ils ont montré que la lueur provenait de particules chargées du soleil frappant les particules de gaz autour de la comète, le même effet qui produit des aurores scintillantes autour des pôles sur Terre.

Et la lueur est d’autant plus intense que vous vous rapprochez du cœur rocheux et glacé de la comète, connu sous le nom de noyau.

« L’effet devient plus prononcé plus près du noyau à mesure que la densité des molécules d’eau augmente », a déclaré Martin Rubin, co-auteur de l’étude et astrophysicien à l’Université de Berne en Suisse.

Le noyau de la comète crache de la poussière et du gaz lorsque la comète s’approche du soleil, formant une queue. Berne et ses co-auteurs ont montré que les électrons – des particules chargées négativement du soleil – excitent les particules d’eau dans la queue de la comète pour produire une aurore tout comme ils le font les particules dans l’atmosphère terrestre.

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Quand un électron frappe une molécule de vapeur d’eau, cette molécule est excitée à un état d’énergie plus élevé, a déclaré Rubin à 45secondes.fr. Ensuite, l’état d’énergie redescend, et l’excès d’énergie s’échappe de la particule sous la forme d’un photon ultraviolet ou d’une particule lumineuse.

Sur Terre et sur d’autres planètes, ce même processus produit un effet de lumière visible haut dans l’atmosphère au-dessus des latitudes polaires. Le puissant champ magnétique terrestre détourne la plupart des particules chargées du soleil – son vent solaire – loin de la surface. Les particules suivent les lignes de champ magnétique autour de la planète et n’ont pour la plupart aucun effet.

Cette aurore a été capturée par la caméra de la Station spatiale internationale en juin 2017.

Cette aurore au-dessus de la Terre a été capturée par une caméra de la Station spatiale internationale en juin 2017 (Crédit image: NASA)

« Cependant, aux pôles, le champ magnétique traverse l’atmosphère terrestre », a déclaré Rubin. « et les particules de vent solaire chargées se déplaçant le long de ces lignes de champ frappent les atomes et les molécules de la haute atmosphère. »

L’interaction des particules chargées et de l’atmosphère complexe de la Terre produit des lumières fantomatiques et imposantes dans le ciel.

Les comètes n’ont cependant pas de champs magnétiques. Ainsi, sur la comète 67p, les particules chargées peuvent pénétrer à travers la queue jusqu’à la surface de la comète. La lueur ultraviolette est partout – sauf peut-être du côté nocturne de la comète, où la glace et la roche bloquent les particules chargées, et il y a de toute façon peu de gaz qui sort de la comète.

L’aurore de la comète est la plus intense dans les parties les plus denses de la queue autour du noyau, a-t-il dit, et plus pâle vers les parties à faible densité de la queue. L’aurore s’étend jusqu’à environ 100 kilomètres du noyau.

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L’article a été publié le 21 septembre dans la revue Nature Astronomy.

Publié à l’origine sur 45secondes.fr.

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