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La colonne Zai Whitaker | Tragédie sur le Grand Nicobar; une histoire du tsunami de 2004 en deux parties

La vague de 15 mètres est venue avec un rugissement de rage. Saw Agu se souvient du son et du bruit qui l’accompagnait de briser les arbres alors que l’eau se frayait un chemin à travers la forêt.

– Avec le Dr Manish Chandi

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Certaines conversations sont gravées dans le cœur, et c’était l’une d’entre elles. J’étais avec Saw Agu de l’ANET, la station de terrain de la Madras Crocodile Bank dans les îles Andaman et Nicobar. Nous parlions de son aventure presque incroyable sur Great Nicobar, lors du tsunami de décembre 2004.

«Quelle période terrible pour vous», avais-je dit. «Quelles horreurs tu as subies!»

« Oui. J’étais tellement inquiet de savoir où se trouvaient les autres, ce qui leur arrivait.

Ayant entendu son histoire en détail, cela ressemblait à la réponse d’un saint.

Pour le contexte, nous devons revenir à 1978-79. L’homme aux tortues de mer, Satish Bhaskar, faisait partie de notre équipe d’études sur le terrain au Madras Snake Park, et avait terminé une enquête désormais célèbre de huit mois sur les tortues de mer dans les îles Andaman et Nicobar. Il localisait les zones de nidification et les niveaux d’exploitation des tortues marines, afin qu’un plan de conservation puisse être élaboré et présenté au gouvernement. Son rapport sur Great Nicobar Island, dans l’un de nos Hamadryad newsletters, mentionne qu ‘«environ 80 fouilles de tortues luth ont été trouvées sur les plages qui chevauchent les embouchures des rivières Alexandrie et Dagmar».

C’était une raison de plus pour installer une station de terrain dans cet incroyable hotspot de biodiversité. Il s’est finalement concrétisé en 1989; ANET, l’équipe de l’environnement Andaman et Nicobar, a été créée à Wandoor sur South Andaman. Au cours des 15 années suivantes, de nombreuses autres enquêtes et études étaient en cours. Outre les quatre espèces de tortues marines qui nichent sur les plages de l’archipel – la tortue luth, la tortue imbriquée et la tortue imbriquée – il y avait de nombreux autres reptiles: certains endémiques, qu’on ne trouve nulle part ailleurs. De jeunes chercheurs sont arrivés des universités pour entreprendre des travaux de terrain novateurs, et beaucoup ont été aidés par l’un des assistants de terrain Karen de l’ANET, dont beaucoup sont issus de la communauté Karen. Les Karens ont été amenés aux Andamans par les Britanniques en 1925 pour leurs opérations forestières, et leur connaissance des jungles et des backwaters de l’archipel est légendaire.

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Le Dr Ambika Tripathi d’Orissa était l’un de ces chercheurs sur les tortues marines et Saw Agu son assistant de terrain. C’était Noël 2004, et ils se trouvaient sur la rivière Galathea, au sud de l’Alexandra et du Dagmar, en fait à la pointe sud de l’île de Great Nicobar, à seulement 180 km de l’île indonésienne de Sumatra. La crique de sable à l’embouchure de la Galathea, South Bay, était une plage de nidification de tortues luth et la base d’un des camps annuels de l’ANET. Il s’appelait Point 41, car il était situé à 41 km au sud de Campbell Bay sur la route nationale. La majeure partie de l’île fait partie de la réserve de biodiversité Great Nicobar et l’une des dernières grandes régions sauvages de notre pays.

La saison de nidification de la tortue luth était à son apogée. Comme toutes les tortues marines, la femelle vient sur le rivage sur une plage de sable pour nicher. Il s’agit généralement d’une activité nocturne et consiste à creuser un nid d’environ 18 pouces de profondeur, à pondre ses œufs, à le recouvrir, puis à créer un «faux nid» en creusant un autre trou (moins profond) et en le recouvrant aussi. Ceci est fait pour tromper les prédateurs; qui a dit que les reptiles sont stupides? Mais la prédation est à la hausse en raison du nombre de chiens errants – une préoccupation croissante autour de toutes les plages de tortues marines de l’Inde.

La colonne de Zai Whitaker Tragedy on Great Nicobar une histoire du tsunami de 2004 en deux parties

Agu (à droite), deux ans après le tsunami

Ambika et Agu partent après le dîner pour leur promenade nocturne des tortues, laissant les quatre «ornithologues de Pune» dormir dans le camp. C’étaient des touristes qui avaient demandé à accompagner l’équipe de tortues luth vers le sud jusqu’à Great Nic. Ils regardaient les oiseaux, avaient-ils dit, pendant que Saw Agu et Ambika s’occupaient de leurs tortues. Il y avait également deux gardes forestiers qui utilisaient le site du camp pendant leur service officiel.

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Les deux tortues épuisées sont revenues juste avant le lever du soleil, ont sorti leurs sacs de couchage et leurs moustiquaires (pour les phlébotomes) et se sont rapidement endormies. Mais quelques heures plus tard, ils ont été réveillés par un tremblement et un tremblement formidables de la terre. Agu devait savoir immédiatement ce que c’était; les petits tremblements de terre d’une magnitude d’environ 4 sont une caractéristique annuelle. Mais c’était différent. Il découvrirait plus tard que c’était plus de 9 sur l’échelle. Courant vers la plage, Ambika et lui ont découvert que les autres étaient là aussi, et le groupe a regardé la mer reculer de plus en plus… puis se précipiter en arrière, dispersant leurs affaires sur la plage. Les tremblements de terre ont continué, la mer a reflué… et encore une fois cette ruée explosive d’eau.

Instinctivement, Agu savait deux choses: il restait peu de temps et ils devaient se rendre en hauteur. ‘Courir! Bhago! ‘ il a exhorté ses compagnons, en montrant les collines derrière eux. Mais malheureusement, comme cela arrive si souvent, un temps crucial a été perdu car ils ont commencé à collecter de précieux effets personnels à emporter avec eux. Au moment où ils sont partis, les choses avaient empiré. Ils ont regardé en arrière pour voir leur camping englouti par la mer. En arrivant sur la route, le poste de contrôle forestier s’est effondré et a été emporté.

Agu a conduit ses compagnons au pont sur la Galathée, dont le point le plus élevé était encore au-dessus de l’eau. Son plan était de se diriger vers le village de Chingenh plus loin sur la route. C’était près de la base d’une crête, d’où il pouvait les amener vers un terrain plus élevé. En pataugeant dans l’eau profonde de la poitrine, ils traversèrent le pont et atteignirent le grand arbre peepal de l’autre côté.

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Mais ensuite, il s’est rendu compte qu’ils n’y arriveraient jamais; l’eau montait trop vite, et la grande vague allait bientôt être sur eux. Ils ont dû monter le peepal, et vite. Lui et les gardes forestiers ont aidé les autres, et bientôt ils étaient tous à au moins cinq mètres du sol de la forêt qui disparaissait rapidement. Ils ont attendu.

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La vague de 15 mètres est venue avec un rugissement de rage. Agu se souvient du son et du bruit qui l’accompagnait de briser les arbres alors que l’eau se frayait un chemin à travers la forêt. De grands vieux arbres tombaient comme des allumettes – y compris celui sur lequel ils se trouvaient. Son prochain souvenir est d’avoir été jeté dans l’eau tourbillonnante, sombre et malodorante, comme par une main géante impitoyable. Assommé et blessé, il a appelé les autres, supposant qu’ils seraient quelque part près, dans le désordre de l’eau et des débris d’arbres.

La deuxième partie de cette chronique paraît le 27 septembre.

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L’auteur et écologiste Zai Whitaker est administrateur délégué – Madras Crocodile Bank Trust / Center for Herpetology

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