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La colonne Zai Whitaker | Ce que la tragédie de 2004 sur Great Nicobar pourrait nous montrer sur le défi du coronavirus

Les ressources mentales et physiques qui ont permis à Saw Agu de survivre à l’horrible expérience du tsunami de 2004 sont une inspiration pour nous tous – peut-être même une métaphore pour surmonter cette pandémie de coronavirus et ses défis.

Lisez la partie 1 de cette chronique ici.

Agu a appelé ses compagnons encore et encore, avec la force qui restait dans son corps et à travers la douleur atroce. Mais il n’y avait pas de réponse; leurs noms seraient ajoutés à la liste des victimes du tsunami dans les îles Andaman et Nicobar.

La hauteur de la chute de l’arbre peepal dans les eaux tourbillonnantes du tsunami était d’au moins 6 ou 7 mètres. Il s’était précipité à travers le vieux labyrinthe de brindilles et de branches qui avaient meurtri et entaillé son corps; et il s’est rendu compte que la douleur fulgurante provenait d’une fracture du bras droit. Que ce fût l’étendue de ses blessures, c’était un miracle.

Mais d’autres miracles suivraient, ajoutant l’histoire du tsunami d’Agu aux chroniques d’une endurance et d’un courage humains presque incroyables.

Luttant pour se libérer des débris de la forêt, haletant et avalant l’eau tourbillonnante et malodorante, Agu essaya de trouver ses repères. Mais le monde avait changé. Tout autour de lui était la forêt tombée dans une mer d’eau; et alors qu’il essayait de s’orienter, un autre raz-de-marée le fit descendre. Sa force brutale lui a arraché les vêtements, le laissant nu. Les eaux déchaînées le jetèrent contre des troncs et des branches tombés et le plongèrent à plusieurs reprises dans le marais puant. Il a réussi à ramper vers le seul arbre debout près de lui pour pouvoir l’utiliser comme béquille, se lever et observer le paysage. Mais il a cédé et est tombé sur lui, causant de nouvelles blessures.

L’essentiel, la seule chose dans son esprit était qu’il devait rester à flot, garder la tête au-dessus de l’eau, respirer. Il lutta vers un radeau flottant de rondins d’arbres, l’atteignit et gagna un peu de «sécurité» et de hauteur, cria à nouveau avec la force qui lui restait. Il a pu s’asseoir sur les bûches, scanner le paysage: juste de l’eau et des débris, avec les colonnes du pont en saillie dans une reddition impuissante. La côte avait disparu. Un calme étrange l’entourait; pas d’oiseaux ni d’insectes, juste le bruit de l’eau, clapotis, tourbillonnant, se précipitant. Y aurait-il une autre vague?

Puis, à travers la douleur et l’épuisement, est venue une réalisation vitale de son vaste fonds de connaissances forestières. Le radeau sur lequel il était assis faisait partie d’un échantillon de forêt de plaine jouxtant la rivière Galathea, bordée par la mer. Il essaya de garder la tête claire et utilisa cet indice pour s’orienter. Cela lui a donné une direction possible pour la côte, et il savait que c’était là qu’il devait se diriger. Mais pour l’instant, il était impossible de quitter le radeau en bois. Il devait rester sur place; son corps meurtri et meurtri et son bras fracturé avaient besoin de repos.

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La nuit est venue, et pas un clin d’œil de sommeil. Dans la lumière du matin, il regarda flotter une carcasse de tortue; puis une tortue vivante, un bon rappel qu’il y avait encore de la vie autour de lui. Alors que le soleil se levait, il faisait chaud et sa soif le poussait à boire la gadoue malodorante autour de lui. Il s’est endormi pendant un moment, s’est réveillé, a de nouveau dérivé.

Et ainsi les heures, puis les jours, passaient. La déshydratation et la faiblesse l’ont amené à dériver vers de longs sorts semi-conscients avec quelques temps d’alerte entre les deux. Il a réussi à garder une trace des jours, à compter et à se souvenir du nombre qui s’était écoulé. Il a vu des avions légers et des hélicoptères tournoyer au-dessus de lui, à la recherche de survivants. Mais il était trop faible à présent pour même penser à un plan pour les alerter. Parfois, lors d’une sortie aérienne, il essayait de se tenir au-dessus du mur de débris et de lever son bon bras, mais c’était une action inutile qui le vidait du peu d’énergie qu’il lui restait.

Les phlébotomes le torturaient pendant la journée, les moustiques la nuit. C’était aussi la maison des crocodiles d’eau salée et il a vu plusieurs nager ou se prélasser sur les arbres tombés. Une nuit, il a vu un crocodile d’eau salée au clair de lune. Il a nagé jusqu’à son radeau en rondins, a encerclé. Agu a cherché une branche appropriée à utiliser comme arme mais heureusement, il a décidé de nager et de le laisser seul. Au bout d’une semaine, il a plu et il a pu attraper et boire le peu qui lui tombait dans la bouche ouverte. Mais la pluie a également apporté des nuits glaciales.

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Agu récupère à l’hôpital et un ami lui rend visite. Photo gracieuseté du Dr Manish Chandi

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La tortue luth, la plus caractéristique des tortues marines. Photo courtoisie Adhith Swaminathan

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La recherche et la conservation se poursuivent. Photo courtoisie Adhith Swaminathan

Et puis il n’y a plus eu de sorties d’hélicoptère; ils ont dû cesser de chercher des survivants et des corps. Il a plongé dans les profondeurs du désespoir. Mais frapper le fond l’a aidé à se relever. Le catalyseur était un lézard moniteur d’eau (Varanus salvator) qui, faisant un petit coup de langue, enquêta sur son corps inerte pour vérifier s’il était charognard. Agu a voulu remettre son esprit et son corps en action. Utilisant une petite branche comme béquille pour son bras blessé, il quitta son radeau et nagea jusqu’à l’embouteillage suivant. Là, après un repos, une image vitale lui vint à l’esprit: un sentier forestier au 35ème kilomètre, qui menait de la plage au village de Shastri Nagar. Un petit ruisseau le longeait. Il devait s’orienter avec précision et y arriver.

Trébuchant, rampant, hurlant parfois à cause de la douleur atroce, tombant fréquemment inconscient, il rampa et arriva au rivage. La plage était méconnaissable; mais le ruisseau coulait toujours, et il put étancher sa soif pour la première fois depuis deux semaines.

Le 11 janvier, jour 16, rampant à quatre pattes, Agu est arrivé à la périphérie du village de Shastri Nagar. Repérant une paire de pantalons dans la boue, il les enfila, utilisant une vigne fraîche comme ceinture pour les maintenir sur son corps désormais squelettique. [This was how Manish, co-author of this article and part of the ANET team, saw him later that day in Port Blair.] Plus loin, Agu rencontra un vieil homme qu’il connaissait, mais qui ne le reconnaissait pas. Il a ramené Agu à la maison, lui a donné daal roti, et l’a conduit à Shastri Nagar. Ici, la dévastation était complète; sans vie, avec des débris et des éclats de maisons éparpillés partout.

Harry Andrews était alors directeur de la Madras Crocodile Bank. Lui et Manish avaient réussi à se rendre à Port Blair depuis le continent en apprenant la nouvelle de la catastrophe au camp de tortues luth. Ils avaient désespérément essayé d’organiser une recherche aérienne au-dessus du point 41, mais les avions de la marine étaient occupés 24h / 24 et 7j / 7 avec des sauvetages, des enquêtes sur les catastrophes et des rations aux survivants bloqués.

Par une extraordinaire coïncidence, ce jour-là, le 16e jour, ils ont finalement obtenu l’autorisation de la Marine pour une recherche aérienne. Harry et le pilote encerclèrent l’embouchure du Galathea et scrutèrent le paysage ravagé à la recherche de signes de vie. Et dans une clairière au-dessus de la ligne de flottaison, ils ont vu des gens agiter. Le pilote a atterri à proximité. Harry était ravi de voir Agu assis sous un cocotier, et le cœur brisé de savoir immédiatement que les autres n’avaient probablement pas réussi. Il a expliqué à Agu qu’il serait emmené à Port Blair. Harry et le pilote continueraient à chercher les autres.

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Un hélicoptère a emmené Agu à Campbell Bay et de là à Port Blair sur le prochain vol de la navette Navy Dornier. Manish et d’autres de l’ANET le reçurent et il fut bientôt à l’INS Dhanvantari, l’hôpital des Forces Amed à Minnie Bay. Après que ses blessures aient guéri et qu’il ait repris des forces, il a passé plusieurs mois avec sa famille dans la colonie Karen de Webi sur North Andaman, avant de retourner à ANET. L’héritage d’Ambika Tripathi perdure et le projet de recherche sur la tortue luth se poursuit par l’intermédiaire de l’ANET, qui relève maintenant de la merveilleuse ONG de conservation Dakshin Foundation.

Les ressources mentales et physiques qui ont permis à Agu de survivre à cette horrible expérience sont une inspiration pour nous tous; peut-être même une métaphore pour surmonter cette pandémie de coronavirus et ses défis. Quant à son souvenir éternel, je ne peux que répéter ses paroles quand j’ai dit: «Agu, quelles horreurs tu as vécues!»

«Oui, avait-il dit, j’étais tellement inquiet de savoir où étaient les autres, ce qui leur arrivait.

Quelque chose à apprendre de cela. Peut-être beaucoup.

*

L’auteur et écologiste Zai Whitaker est administrateur délégué – Madras Crocodile Bank Trust / Center for Herpetology

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