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L ‘ »Opération Chinchilla » des 100 000 kilos d’or: comment’ expulser ’25 chinchillas en danger d’extinction sans mourir dans la tentative

L '"Opération Chinchilla" des 100 000 kilos d'or: comment' expulser '25 chinchillas en danger d'extinction sans mourir dans la tentative

En décembre 1960, le Dr AM Harthoorn, vétérinaire bien connu d’Afrique de l’Est, est venu au KwaZulu-Natal avec une mission très spécifique: trouver un moyen d’anesthésier le rhinocéros blanc. Entre 1812, lorsque le naturaliste britannique William John Burchell l’a décrit pour la première fois dans le nord de la province du Cap, et la fin du siècle les rhinocéros blancs ils ont été persécutés et exterminés jusqu’à ce qu’ils les fassent presque disparaître. En 1897, une petite zone au confluent des rivières Umfolozi a été déclarée «réserve naturelle». C’était l’un des rares endroits où ils survivaient encore.

Et la principale raison pour laquelle les rhinocéros blancs du sud n’ont pas subi le même sort que leurs cousins ​​du nord. En fait, le succès de la réserve fut tel que, dans les années 40 et 50, on craignit que le boom démographique finisse par détruire le délicat écosystème du bassin de l’Umfolozi. C’était alors que a décidé de «  renvoyer  » des populations entières de rhinocéros dans des endroits où elles avaient traditionnellement vécu.

Harthoorn et ses médicaments de nouvelle génération n’étaient que le fer de lance de l’un des projets de délocalisation de la macro-faune les plus ambitieux de l’histoire. Désormais, une société minière veut utiliser toutes ces connaissances accumulées pour déplacer 25 chinchillas qui vivent à 180 kilomètres de la ville chilienne de Diego de Almagro dans la région d’Atacama, à environ 4 200 mètres d’altitude. Le motif? 100000 kilos d’or.

Bienvenue dans « Operation Chinchilla »

habitat naturel du chinchilla à queue courte | Liste rouge de l’UICN

Le chinchilla à queue courte est un rongeur sud-américain presque miraculeusement vivant. Très appréciée par l’industrie de la fourrure, en seulement trois générations, sa population a chuté de 90%. Aujourd’hui, il est éteint au Pérou, sa présence en Bolivie est plus que douteuse et il n’y a que des preuves de petites colonies au Chili et, plus anecdotique, en Argentine.

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La malchance a fait que le projet minier de Salares Norte, dont la construction nécessitera une dépense initiale de 860 millions de dollars et promet de créer 2700 emplois, est situé juste au même endroit où une petite colonie de 25 chinchillas à queue courte a ta maison. La législation chilienne, comme il ne peut en être autrement, protège les animaux et la société minière elle-même, Gold Fields, reconnaît depuis des années (au moins depuis 2017) que les chinchillas «étaient l’un des principaux obstacles au projet».

La réponse de Gold Fields a commencé à se déployer en août et durera environ neuf mois. Le temps qu’il faudra aux équipes de l’entreprise pour capturer tous les spécimens avec de petits pièges et les déplacer vers une zone à environ cinq kilomètres de l’endroit où la mine sera située. Une zone qui, d’autre part, a été soigneusement choisie à la recherche de preuves historiques qu’elle avait été peuplée par la même espèce.

À première vue, la procédure semble assez garante; mais, comme le note Ed Stoddard, la preuve du succès de ce type d’intervention laisse un goût doux-amer. Et bien que les dernières tentatives se soient assez mal déroulées, les délocalisations alpines des lièvres siffleurs dans les années 1970 (peut-être l’espèce la plus semblable au chinchilla pour laquelle nous disposons de données) ont donné des résultats mitigés.

Aujourd’hui, il est difficile de savoir ce qui va se passer. Cependant, nous pouvons supposer qu’il ne s’agit pas d’un cas isolé. Depuis des années, nous parlons des nouvelles tensions économiques, environnementales et politiques qui sont également introduites par la nouvelle géopolitique des ressources minérales. Les précieux chinchillas à queue courte sont notre «  canari dans la mine  »: un indicateur de savoir si nous faisons assez scientifiquement, technologiquement et socialement pour rendre compatibles des valeurs aussi diverses dans un monde aussi complexe.

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Image | Shane McLendon

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