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James Harden, LeBron James pour renouveler la rivalité entre les Rockets et les Lakers

James Harden, Lebron James Pour Renouveler La Rivalité Entre Les Rockets Et Les Lakers

Le deuxième tour de 2020 étant leur neuvième série d’après-saison, les Houston Rockets n’ont pas eu d’adversaire plus fréquent que les Los Angeles Lakers dans les séries éliminatoires de la NBA.

Historiquement, des batailles mémorables ont eu lieu, comme celle de Yao Ming contre Kobe Bryant en 2009, et celle de Ralph Sampson et Hakeem Olajuwon contre Kareem Abdul-Jabbar et Magic Johnson en 1986. Les Lakers ont remporté cinq des huit séries terminées, au total.

Pourtant, les rivaux de longue date ne se sont pas rencontrés en play-offs depuis ce choc de 2009, qui remonte à plus de dix ans.

Cela changera vendredi.

Grâce à la victoire de Houston lors du septième match, qui a mis fin à la saison du Thunder d’Oklahoma City, les Rockets – quatrième tête de série de la Conférence de l’Ouest, selon le classement de la saison régulière – accèdent aux demi-finales de l’Ouest pour affronter les Lakers, numéro un. Houston a remporté deux des trois rencontres de la saison 2019-20, y compris les deux après être passé à une équipe plus petite.

Les intrigues ne manquent pas. Avec LeBron James, Anthony Davis, James Harden et Russell Westbrook en tête d’affiche, la série met en vedette quatre All-Stars et trois MVP en carrière. Harden et James font partie des stars de cette génération de basket-ball de la NBA, mais le futur Hall of Famers ne s’est pas réuni lors des éliminatoires depuis que Harden est devenu starter en 2012.

Vendredi, cette bataille arrive enfin.

Il y a aussi un choc philosophique fascinant. Emmenés par l’athlétique et grand avant-cour de James, Davis et JaVale McGee, les Lakers détiennent le meilleur record de l’Ouest pendant presque toute la saison. Alors que l’échéance de la saison approchait en février, les Rockets ont effectivement décidé qu’il ne valait pas la peine d’essayer de battre les Lakers à leur propre jeu.

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Au lieu de cela, ils ont pivoté dans la direction opposée et ont échangé le traditionnel grand homme Clint Capela contre l’attaquant polyvalent Robert Covington.

Avec ce mouvement, qui a probablement été fait spécifiquement pour les Lakers, ils cherchent à changer complètement le jeu. En utilisant un petit alignement avec trois gardes (Harden, Westbrook et Eric Gordon), un avant-cour de Covington et un P.J. Tucker de 1,80 m au « centre », Houston n’essaie pas d’égaler la taille et la force des Lakers.

Il essaie plutôt de compenser ces avantages évidents pour les Lakers par la vitesse et le tir, et en donnant à ces grands hommes « personne à garder ». Lors de la saison régulière 2019-20, Houston a mené la ligue avec une moyenne de 15,9 points en 3 points, tandis que les Lakers se sont classés 24e avec 11,1 points par match. En moyenne, cela représente un avantage d’environ 15 points pour les Rockets à chaque match, que les Lakers doivent surmonter dans d’autres domaines.

Lors des éliminatoires de 2020, les Rockets ont réalisé plus de 19 points en moyenne, alors que les Lakers en ont réalisé 12 par match. Cela donne à Houston un « avantage mathématique » d’environ 21 points à chaque match.

Ce tir à 3 points, qui écarte le sol en obligeant les gros bras à se défendre loin du panier, pourrait également entraîner une augmentation des voies de circulation pour Westbrook. Lors de son seul match contre les Lakers après le passage de Houston à un effectif plus réduit, Westbrook a marqué le plus de points de la partie, soit 41 points sur 17 des 28 tirs (60,7 %). Houston a gagné avec un score à deux chiffres.

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Rien de tout cela ne garantit le succès des Rockets, bien sûr. Après tout, ce n’est pas pour rien que les Lakers (52-19) ont été meilleurs de près de 10 matchs que les Rockets (44-28) pendant la saison régulière.

La taille et la puissance des Lakers pourraient bien écraser Houston sur le verre. Peut-être que les Rockets ont du mal à tirer à 3 points avec leur efficacité habituelle, étant donné la longueur supplémentaire de l’adversaire en fin de match. Peut-être que Westbrook pourrait encore être limité dans la série par sa souche quadruple droite.

Il se pourrait aussi que James, sans doute le plus grand joueur de basket de tous les temps, se contente de faire quelques jeux supplémentaires dans des situations de pression et qu’il veuille mener son équipe jusqu’à la ligne d’arrivée alors qu’il cherche à décrocher un quatrième championnat de la NBA.

Harden, Westbrook et les Rockets sont clairement des outsiders de la série. Mais plutôt que d’essayer de battre les Lakers à leur propre jeu, ils tentent de changer complètement le paradigme. Cela devrait donner lieu à un match fascinant une fois que la série du deuxième tour aura commencé.

Le premier match entre les Rockets et les Lakers aura lieu vendredi à 20 heures au Central, avec une diffusion nationale sur ESPN. Les Lakers seront l’équipe « locale » dans les matchs 1, 2, 5 et 7 (si nécessaire) – même si, avec tous les matchs joués dans la « bulle » de Disney World en Floride, l’avantage du terrain à domicile ne devrait pas signifier ce qu’il signifie habituellement.

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Les matchs seront joués tous les deux jours jusqu’à ce qu’une équipe remporte quatre matchs, le gagnant avançant en finale de la Conférence occidentale.

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