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Il ne reste que deux rhinocéros blancs du nord. Et ils sont tous les deux des femmes.

Il y avait moins de 100 rhinocéros blancs du sud (Ceratotherium simum simum) il ya un siècle. Aujourd’hui, il y en a plus de 20 000. Malheureusement, cette réussite ne s’étend que jusqu’à la sous-espèce méridionale du rhinocéros blanc. Avec la mort du dernier mâle en 2018, le rhinocéros blanc du nord (Ceratotherium simum cottoni) a dépassé le point où il peut être sauvegardé naturellement. Avec seulement deux femelles restantes, la sous-espèce est maintenant classée comme fonctionnellement éteinte.

C’est une situation poignante, mais pas totalement désespérée. De nouvelles techniques, telles que la fécondation in vitro (communément appelée FIV), nous permettent de contourner la reproduction normale pour produire de nouveaux bébés rhinocéros blancs du Nord. Les échantillons de sperme de mâles décédés qui sont conservés dans des bio-banques résolvent un côté de l’équation, mais il n’y a pas de réserves congelées d’œufs de rhinocéros blancs du Nord sur lesquelles nous pouvons compter aussi facilement.

Nous avons mis sur pied le Rhino Fertility Project à l’Université d’Oxford pour aider à résoudre ce problème. En utilisant le tissu ovarien de rhinocéros femelles décédées pour faire pousser de nombreux œufs à féconder dans un laboratoire, nous pensons avoir trouvé un moyen de sauver le rhinocéros blanc du nord – et potentiellement d’autres espèces en voie de disparition – de l’extinction.

Les premières percées

Une équipe dirigée par le professeur Thomas Hildebrandt de l’Institut Leibniz pour la recherche sur les zoos et la faune en Allemagne a fait une percée en 2019 lorsqu’elle a réussi à collecter des œufs des dernières femelles de rhinocéros blancs du nord restantes. Après avoir traité les femelles avec des hormones, les œufs immatures ont été collectés, transférés dans un laboratoire où ils ont été mûrs et ensuite fécondés avec du sperme congelé.

À ce jour, une poignée d’embryons de rhinocéros blancs du Nord ont été créés de cette façon. Ils sont gelés et en attente d’implantation chez une femelle de substitution rhinocéros blanc du sud. Le transfert d’embryons dans des substituts pour produire des bébés animaux est un processus bien établi pour de nombreuses espèces, y compris les chevaux et les vaches, bien qu’il soit encore en phase de développement pour les rhinocéros.

Mais la plus grande contrainte de cette approche est que la stimulation hormonale des rhinocéros femelles ne produit que quelques œufs par cycle. Tous ces œufs ne féconderont pas et tous ne se développeront pas en embryon. Après le transfert à une mère porteuse, seuls certains achèveront leur développement et deviendront des bébés rhinocéros. Comme vous pouvez l’imaginer, avec seulement deux rhinocéros restants pour récolter ces précieux œufs, cela limite notre capacité à faire revivre des populations entières.

Et si nous avions les moyens de produire plus d’œufs? Alors que les œufs collectés sur les rhinocéros femelles sont rares, la production d’œufs à partir de tissus ovariens de rhinocéros décédés pourrait combler le vide.

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Boîte de Pétri rhinocéros

Comme chez les humains, chaque rhinocéros femelle est née avec des milliers, voire des millions, de follicules ovariens immatures. Au centre de chacun d’eux se trouve un œuf immature, également appelé ovocyte. Le follicule se développe au fil des mois jusqu’à ce qu’il soit prêt à ovuler. À ce stade, ceux-ci contiennent des fluides et sécrètent des hormones qui influencent le cycle menstruel. Les ovaires contiennent beaucoup de ces follicules immatures qui n’attendent que d’être activés – en fait, beaucoup plus de follicules qu’il n’en faut réellement. À mesure que les follicules grandissent et que certains sont sélectionnés pour l’ovulation, beaucoup sont perdus.

Un follicule situé dans le tissu ovarien d'un rhinocéros blanc du sud.

Un follicule situé dans le tissu ovarien d’un rhinocéros blanc du sud. (Crédit d’image: Ruth Appeltant, auteur fourni)

Les rhinocéros ne subissent pas la ménopause et les ovaires des animaux plus âgés contiennent donc encore de petits follicules. Notre objectif est de les cultiver à partir du tissu ovarien d’un rhinocéros décédé en laboratoire. Nous expérimentons des techniques qui maximisent le nombre de follicules que nous pouvons cultiver dans un plat de culture.

En exploitant tout le potentiel des ovaires de rhinocéros, nous visons à produire autant d’œufs que possible. Nous développons notre méthode en utilisant du tissu ovarien de différentes espèces de rhinocéros, y compris le rhinocéros blanc du sud, indien et noir. Étant donné que toutes les espèces de rhinocéros sont menacées ou en voie de disparition, cette technologie pourrait aider plus d’espèces que le blanc du nord, y compris les rares rhinocéros de Java et de Sumatra.

Comment les ovocytes dans les follicules peuvent se développer en progéniture en utilisant la culture de tissu ovarien in vitro.

Comment les ovocytes dans les follicules peuvent se développer en progéniture en utilisant la culture de tissu ovarien in vitro. (Crédit d’image: Ruth Appeltant, auteur fourni)

Mais comme vous pouvez l’imaginer, il n’y a pas beaucoup d’ovaires de rhinocéros disponibles pour la recherche en laboratoire au Royaume-Uni. L’expédition en temps opportun des tissus d’espèces menacées ou en voie de disparition en Afrique vers le Royaume-Uni est impossible, avec de nombreux obstacles juridiques et des montagnes de paperasse. La collaboration entre zoos, parcs animaliers et instituts de recherche est ici de la plus haute importance, pour nous permettre d’obtenir ce précieux tissu ovarien.

L’expérience et les connaissances que nous acquérons en développant cette technique pourraient même être utiles dans les efforts de conservation d’autres espèces. En congelant le tissu ovarien et le sperme d’autres espèces en voie de disparition et en développant des méthodes pour cultiver des follicules dans des laboratoires, nous pourrions éviter de nouvelles pertes de certaines des espèces sauvages les plus emblématiques de la Terre et raviver des écosystèmes riches en biodiversité.

Cet article est republié à partir de La conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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