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Enlèvement des débris: le droit spatial est un élément important dans la lutte contre les débris spatiaux

L’espace est de plus en plus encombré. Plus de 100 millions de petits morceaux de débris tournent en orbite terrestre, ainsi que des dizaines de milliers de gros morceaux et environ 3300 satellites fonctionnels. Les grandes constellations de satellites telles que Starlink sont de plus en plus courantes, exaspérant les astronomes et les observateurs du ciel occasionnels déconcertants. Au cours de la prochaine décennie, nous pourrions voir de nombreux plus de satellites lancés que dans toute l’histoire jusqu’à présent.

Les collisions entre objets en orbite sont de plus en plus difficiles à éviter. Plusieurs technologies pour mettre les débris spatiaux hors de danger ont été proposées, le plus récemment le projet de la société australienne Electro Optic Systems (EOS) d’utiliser un paire de lasers au sol pour suivre les débris et les «pousser» à l’écart des collisions potentielles ou même hors de leur orbite.

Des outils comme celui-ci seront très demandés dans les années à venir. Mais parallèlement aux nouvelles technologies, nous devons également trouver les meilleurs moyens de réguler l’activité dans l’espace et de décider qui est responsable de quoi.

Élimination active des débris

Le système laser d’EOS n’est qu’une des nombreuses technologies «d’élimination active des débris» (ADR) proposées au cours de la dernière décennie. D’autres impliquent des voiles, des tentacules, des filets, des griffes, des harpons, des aimants et de la mousse.

En dehors de l’Australie, société basée au Japon Astroscale teste actuellement son Système ELSA pour capturer les débris avec des aimants. Le projet britannique RemoveDEBRIS expérimente filets et harpons. L’Agence spatiale européenne (ESA) est engagée dans diverses missions liées aux débris, notamment ClearSpace-1 «Space Claw», conçu pour attraper un morceau de débris et le faire glisser vers une orbite inférieure où la griffe et sa proie capturée finiront leur vie dans une étreinte enflammée.

Une image générée par ordinateur d'objets en orbite terrestre qui sont actuellement suivis par l'US Air Force.  Environ 95% de ces objets sont des débris / satellites non fonctionnels.  Crédit d'image: NASA

Une image générée par ordinateur d’objets en orbite terrestre qui sont actuellement suivis par l’US Air Force. Environ 95% de ces objets sont des débris / satellites non fonctionnels. Crédit d’image: NASA

Les appels rapprochés sont de plus en plus courants

Les débris spatiaux constituent une menace très réelle et l’intérêt pour les technologies ADR augmente rapidement. L’ESA estimations il y a actuellement 128 millions de morceaux de débris de moins de 1 cm, environ 900 000 morceaux de débris de 1 à 10 cm de longueur et environ 34 000 morceaux de plus de 10 cm en orbite terrestre.

Compte tenu du grande vitesse d’objets dans l’espace, toute collision – avec des débris ou un satellite «vivant» – pourrait créer des milliers de débris supplémentaires. Celles-ci pourraient créer plus de collisions et plus de débris, déclenchant potentiellement une augmentation exponentielle des débris appelée «Effet Kessler». Finalement, nous pourrions voir une «ceinture de débris» autour de la Terre, rendant l’espace moins accessible.

Ces derniers temps, nous avons vu plusieurs «quasi-collisions» dans l’espace. Fin janvier 2020, nous avons tous regardé impuissants deux satellites «morts» beaucoup plus grands – IRAS et GGSE-4 – passé en quelques mètres les uns des autres. La NASA déplace souvent la Station spatiale internationale lorsqu’elle calcule un risque plus élevé que la normale de collision avec des débris.

Plus de satellites, plus de risques

Le problème des débris spatiaux devient plus urgent comme plus grandes constellations de petits satellites sont lancés. En 2019, l’ESA a envoyé l’un de ses satellites d’observation de la Terre sur un petit détour pour éviter une forte possibilité d’un collision avec l’un des satellites Starlink de SpaceX.

Ces derniers jours, les satellites de One Web et Starlink sont arrivés dangereusement proche à une collision. Si la plans bien médiatisés sur quelques grandes entreprises seulement se concrétiseront, le nombre d’objets lancés dans l’espace au cours des années à venir dépassera d’un facteur de jusqu’à dix fois le nombre total de lancés au cours des six décennies qui ont suivi la mise en orbite du premier objet fabriqué par l’homme (Spoutnik 1) en 1957.

Le droit spatial peut aider

Toute technologie réalisable pour atténuer le problème des débris spatiaux devrait être étudiée en profondeur. Dans le même temps, l’élimination active des débris soulève des problèmes politiques et juridiques.

L’espace est une zone au-delà de la juridiction nationale. Comme la haute mer, l’espace est régi par le droit international. Le 1967 Traité sur l’espace extra-atmosphérique et les quatre autres traités internationaux qui ont suivi ont établi un cadre et des principes clés pour guider un comportement responsable.

Alors que les ingénieurs pourraient envisager des filets et des harpons, le droit international est une mauvaise nouvelle pour les aspirants «pirates» de l’espace. Tout objet spatial ou partie d’objet spatial, fonctionnel ou non, reste sous la juridiction d’un «État d’immatriculation».

En vertu du droit international, capturer, dévier ou interférer avec un morceau de débris constituerait une «activité nationale dans l’espace» – ce qui signifie que les pays qui ont autorisé ou accepté la manœuvre de REL ont une responsabilité juridique internationale, même si l’action est menée. par une entreprise privée. En outre, si quelque chose ne va pas (comme nous le savons, l’espace est difficile), un régime de responsabilité s’applique aux «États de lancement» en vertu de la Traité applicable, qui comprendraient les pays impliqués dans le lancement du véhicule ADR.

Les règles de la route

Au-delà des aspects techniques juridiques, l’enlèvement des débris soulève des défis politiques, géopolitiques, économiques et sociaux complexes. À qui incombe la responsabilité d’enlever les débris? Qui devrait payer? Quels droits les nations non spatiales ont dans les discussions? Quels débris devraient être préservé comme patrimoine?

Et si un État développe la capacité d’enlever ou de dévier les débris spatiaux, comment pouvons-nous être sûrs qu’il ne les utilisera pas pour retirer ou détourner les satellites «vivants» d’un autre pays?

Les experts s’efforcent de reconnaître et de déterminer les «règles de la route» réglementaires appropriées. Les Nations Unies Comité des utilisations pacifiques de l’espace extra-atmosphérique (COPUOS) traite de la gouvernance de l’espace et a inscrit depuis des années des «mécanismes juridiques relatifs à l’atténuation et à la remise en état des débris spatiaux». Il existe déjà des directives pratiques et largement acceptées pour atténuation des débris et durabilité à long terme d’activités spatiales, mais chaque solution proposée entraîne d’autres questions.

En fin de compte, toute activité de dépollution des débris nécessitera un accord négocié entre chacune des parties concernées pour s’assurer que ces questions juridiques et autres sont traitées. À terme, nous pourrions voir émerger un processus normalisé, en coordination avec un système international de gestion du trafic spatial.

L’avenir de l’humanité est inextricablement lié à notre capacité d’assurer un avenir viable à long terme pour les activités spatiales. Le développement de nouvelles méthodes d’élimination des débris et les cadres juridiques pour les rendre utilisables sont des étapes importantes pour trouver des moyens de coexister avec notre planète et de promouvoir la sûreté, la sécurité et la durabilité de l’espace.La conversation

Steven Freeland, Professeur, Université Bond / Professeur émérite de droit international, Université Western Sydney, Université Western Sydney et Annie Handmer, Doctorant, École d’histoire et de philosophie des sciences, Université de Sydney

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lisez l’article original.

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