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Des rivières cachées d’eau chaude menacent un vaste glacier antarctique

L’un des glaciers les plus grands et les plus instables de l’Antarctique glisse dans l’océan. Cela est dû, en grande partie, aux rivières cachées d’eau chaude qui lubrifient son ventre, plus que jamais à l’ère du changement climatique. Désormais, les chercheurs savent à quoi ressemblent ces canaux invisibles.

En utilisant un équipement capable de mesurer les fluctuations de gravité, radars et ondes sismiques, les scientifiques ont pu cartographier précisément les endroits où ces canaux de fonte des glaciers traversent les fonds marins profonds.

«C’était fantastique de pouvoir cartographier les canaux et le système de cavités cachés sous la banquise; ils sont plus profonds que prévu – certains mesurent plus de 800 mètres. [2,600 feet] », a déclaré dans un communiqué le chercheur principal de l’étude Tom Jordan, aéro-géophysicien au British Antarctic Survey.« Ils forment le lien critique entre l’océan et le glacier.

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Le glacier Thwaites est une vaste brique de glace qui se jette dans la baie de Pine Island, dans l’ouest de l’Antarctique. Si vous avez décollé dans un avion d’El Paso, au Texas et volé plein sud – à travers environ 590 miles (950 kilomètres) de l’ouest du Mexique et 5700 miles (9200 km) de l’océan Pacifique – vous le verriez par la fenêtre comme un blanc étendue avec des falaises abruptes où il rencontre l’eau libre.

Thwaites s’est déplacé vers l’océan toute son existence, mais ce taux de mouvement a quintuplé au cours des 30 dernières années, au point où les chutes de neige à l’arrière du glacier ne peuvent plus reconstituer la glace perdue à l’avant. Cette perte de glace a contribué à environ 4% de l’élévation mondiale du niveau de la mer au cours de ces trois décennies. Si tout le glacier s’effondrait dans l’océan, le niveau de la mer augmenterait d’environ 65 centimètres. Cette augmentation dramatique dévasterait les côtes actuelles, de sorte que les scientifiques tentent de comprendre la dynamique du mouvement vers la mer de Thwaites et à quelle vitesse ces processus accélèrent la fonte.

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Cette nouvelle recherche, publiée le 9 septembre sous la forme d’une paire d’articles dans la revue Cryosphere, a combiné plusieurs techniques de détection sous-glaciaire pour créer des cartes détaillées de ces canaux cachés. Une méthode clé: détecter directement la gravité du fond marin.

L’action se produit là où le fond marin, l’eau et la glace au fond du glacier se rencontrent. La glace est moins dense, donc plus légère, que l’eau et cette différence de masse fait fluctuer la gravité d’une partie du glacier à l’autre. Les instruments sensibles sur les bateaux ou les avions volant au-dessus peuvent capter ces fluctuations – révélant des détails cachés profondément sous la surface de la glace.

En combinant ces données gravimétriques avec des mesures radar et sismiques prises à la surface de la glace, les scientifiques ont créé la description la plus complète à ce jour de ce monde caché, où l’eau chaude glisse sur le fond du glacier – sa «bathymétrie», en langage scientifique.

«Nos résultats confirment qu’un chenal marin majeur de plus de 800 mètres de profondeur s’étend sur des dizaines de kilomètres jusqu’à l’avant du glacier de Thwaites», ont-ils écrit dans l’étude, «tandis que les plates-formes de glace adjacentes reposent sur une bathymétrie plus complexe».

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Une révélation clé: les fonds des glaces plus jeunes se conforment étroitement au fond marin déchiqueté, tandis que les plates-formes de glace plus anciennes (actuellement, des blocs de glace datant de plus de 1993) ont tendance à avoir des fonds plus plats. Des détails comme celui-ci aideront les scientifiques à affiner les modèles de déplacement de la glace sur les fonds océaniques.

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« Cette recherche a comblé une lacune critique dans les données », a déclaré Kelly Hogan, géophysicien marin du British Antarctic Survey et auteur principal de l’un des articles. << Ensemble, les nouvelles cartes des fonds marins côtiers et les cartes des cavités suivent les chenaux profonds sur plus de 100 km [60 miles] à l'endroit où le glacier se trouve sur le lit. Pour la première fois, nous avons une vision claire des voies le long desquelles l'eau chaude peut atteindre le dessous du glacier, provoquant sa fonte et contribuant à l'élévation du niveau de la mer dans le monde. "

Publié à l’origine sur 45secondes.fr.

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