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Des rats-taupes nus se kidnappent les bébés et les transforment en esclaves

Les rats-taupes nus sont appréciés pour avoir certains des super pouvoirs mammifères les plus étranges. Ils peuvent résister aux cancers, défier le processus de vieillissement habituel des mammifères, survivre près de 20 minutes sans oxygène et tolérer des niveaux de douleur étonnamment élevés.

Mais il s’avère que ces monstres très sociaux de la nature ont un méchant petit secret qui les rend plus super-vilains que super-héros. Rats-taupes nus (Heterocephalus glaber) se kidnappent les bébés et les transforment en esclaves.

Alors que les rats-taupes nus eux-mêmes sont petits, jusqu’à 10 cm (4 pouces) de longueur, ils ont des colonies massives composées d’individus hautement coopératifs. Ceux-ci peuvent avoir jusqu’à 300 ouvriers – les plus grandes colonies connues de mammifères – dans lesquelles la plupart des individus sont stériles, tout comme dans les colonies de fourmis ou d’abeilles.

En fait, ces sacs en peau ratatinée et aux dents bouclées semblent faire de leur mieux pour vivre comme des insectes.

Une seule reine parvient à se reproduire et elle revendique son trône à travers une bataille meurtrière pour la domination. Elle peut donner naissance à jusqu’à 30 chiots par portée et convainc les sujets femelles subalternes de garder les enfants en les nourrissant de ses excréments hormonaux.

Pendant un certain temps, on pensait que la consanguinité jouait un rôle dans la taille stupéfiante des colonies de rats taupes nus, d’après les résultats des premières collections de l’espèce. Mais cela a depuis été montré peu probable.

Au début des années 1990, des chercheurs ont attrapé et relâché des rats-taupes nus pour les suivre pour une étude de terrain à long terme au Kenya. Ils ont trouvé que 26 colonies ont élargi leurs terriers aux colonies voisines. Les individus de 13 des colonies envahies n’ont jamais été revus.

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Un an après avoir vérifié l’une de ces colonies, ils ont trouvé deux chiots dans une colonie envahissante qui semblaient provenir d’une colonie envahie, mais l’équipe ne pouvait pas être sûre que ce n’était pas qu’une erreur.

« Nous n’avions tout simplement pas les outils pour nous assurer que je n’avais pas totalement foiré », a déclaré le biologiste évolutionniste Stan Braude de l’Université de Washington. Nouveau scientifique. Mais l’analyse génétique des tissus qu’ils ont collectés a maintenant confirmé ce dont ils ont été témoins.

« Les chiots kidnappés par la colonie QQ sont devenus des travailleurs non reproducteurs », a écrit l’équipe dans leur article, « par conséquent, leur effort vital serait classé comme esclavage, au même sens que les fourmis esclavagistes. »

Un comportement d’enlèvement de rat-taupe nu avait déjà été observé dans les conditions non naturelles d’un laboratoire, mais c’est la première fois qu’il est confirmé dans la nature.

Bien que des enlèvements se produisent également chez certaines espèces de primates, l’équipe note que ce comportement ressemble plus à celui observé chez les fourmis esclavagistes, telles que Formica sanguinea. Ces insectes détournent les larves et les chrysalides d’autres espèces et les élèvent dans le cadre de leur main-d’œuvre.

Ce phénomène évolutif – où la pression évolutive crée les mêmes caractéristiques physiques ou comportementales chez des espèces entièrement non apparentées – est connu sous le nom d’évolution convergente.

L’enlèvement de chiots ajouterait certainement à la puissance taupe nécessaire pour trouver des ressources rares dans leur environnement aride et rude et les aiderait à construire leurs maisons souterraines élaborées qui peuvent s’étendre sur des kilomètres de longueur cumulée de tunnel.

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Une grande partie de leur physiologie bizarre aide à l’excavation, comme les muscles de la mâchoire qui font un quart de leur masse et les dents qui dépassent des lèvres fermées pour les empêcher d’avaler la saleté.

« La faible probabilité de documenter ce phénomène avec nos méthodes de marquage-recapture, soulève la possibilité que ce comportement soit beaucoup plus courant et puisse être un facteur important de socialité et de taille de colonie extrêmement grande chez les rats-taupes nus », Braude et ses collègues Explique.

Si tel est le cas, l’équipe pense qu’une agression féroce entre les colonies de rats-taupes nues peut être à l’origine de l’évolution des groupes de grande taille, et l’esclavage permet aux colonies en expansion d’augmenter leur avantage concurrentiel sur les voisins.

Cependant, c’est encore beaucoup de spéculation à ce stade; ils n’ont trouvé que deux chiots volés, après tout. Braude et ses collègues espèrent que les nouvelles technologies de suivi, comme les transpondeurs implantables, aideront à déterminer à quel point ces monstres mangeurs de caca sont super vilains.

Cette recherche a été publiée dans le Journal of Zoology.

Cet article a été initialement publié par ScienceAlerte. Lire l’article original ici.

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