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Des milliers de tonnes de microplastiques tourbillonnent dans l’atmosphère, selon une étude

Des millions de minuscules morceaux de plastique tourbillonnent dans Terrel’atmosphère et voyager à travers des continents entiers, selon une nouvelle étude. Ce problème environnemental est susceptible de s’aggraver et pourrait avoir de graves effets sur la santé humaine, selon les experts.

Les microplastiques mesurent moins de 0,2 pouce (5 millimètres) de long, selon la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA). Et des études antérieures avaient montré que ces particules microscopiques peuvent être trouvées dans l’océan, eau en bouteille et même notre merde, mais jusqu’à présent, la section atmosphérique de ce «cycle plastique» avait été mal comprise.

La nouvelle étude a révélé des milliers de tonnes de microplastiques déjà dans l’atmosphère, les routes étant le principal contributeur. La modélisation informatique a également révélé comment les particules sont transportées sur de grandes distances à travers le monde et a montré que nulle part n’est à l’abri de la pollution.

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Les chercheurs ont déclaré que leurs résultats soulignent que les microplastiques sont l’un des problèmes environnementaux les plus urgents de notre époque.

« Les microplastiques ont la capacité de perturber presque tous les écosystèmes, sans parler de la santé humaine », a déclaré l’auteur principale Janice Brahney, spécialiste de l’environnement à l’Utah State University, à 45Secondes.fr. « Nous commençons à peine à comprendre l’ampleur de la pollution, sans parler des impacts. »

En termes d’importance, le problème est là avec changement climatique et est quelque peu intimement lié à celui-ci, « puisque les plastiques sont un produit de combustibles fossiles », a déclaré Brahney.

Entrer dans l’atmosphère

Pour comprendre comment les microplastiques sont transportés dans et à travers l’atmosphère, Brahney et ses collègues ont mesuré les retombées des particules de l’air, en raison à la fois de la gravité et de la pluie, sur des sites à travers l’ouest des États-Unis sur une période de 14 mois. Sur la base de leurs découvertes, ils ont estimé qu’environ 1100 tonnes (1000 tonnes métriques) de microplastiques se trouvent dans l’atmosphère au-dessus de l’ouest des États-Unis.

L’équipe a été « absolument choquée » par les niveaux de microplastiques qu’elle a trouvés, a déclaré Brahney.

Les chercheurs avaient prédit que les villes seraient la plus grande source de pollution microplastique atmosphérique, mais l’analyse du plastique a montré que les routes étaient le principal coupable, responsable de 84% des microplastiques atmosphériques.

« Quand on considère que le plastique, comme la poussière, doit pénétrer dans l’atmosphère sous l’effet d’une force physique, cela a plus de sens », a déclaré Brahney. « Les routes – et, plus important encore, les voitures qui circulent sur les routes – fournissent l’énergie mécanique pour déplacer les particules dans l’atmosphère. »

Les autres sources comprenaient les océans (11%) et la poussière de sol agricole (5%), qui impliquaient tous deux des vents forts poussant des particules dans l’air. Cependant, les chercheurs soupçonnent que ces trois sources contribueront probablement à des niveaux de pollution différents dans d’autres parties du monde.

Faire le tour de la planète

En utilisant les données qu’ils ont collectées, les chercheurs ont créé des modèles informatiques pour déterminer comment les microplastiques sont transportés à travers la planète et quelles zones sont probablement des points chauds pour les niveaux les plus élevés de microplastiques, comme l’Europe, l’Asie de l’Est, le Moyen-Orient, l’Inde et les États-Unis. États.

« L’atmosphère est l’une des raisons pour lesquelles les microplastiques sont si répandus », a déclaré Brahney. « Il a le potentiel de transporter des plastiques vers des endroits disparates, à travers les continents et vers des endroits vraiment éloignés qui, autrement, ne seraient pas touchés par la pollution humaine. »

Les chercheurs ont découvert que les particules de plastique pouvaient rester dans l’air entre une heure et 6,5 jours. Cette limite supérieure est suffisamment de temps pour le transport intercontinental, ce qui signifie même des endroits comme Antarctique sont à risque de pollution malgré l’absence de sources directes de plastique.

« Personne n’est protégé de cette source de pollution », a déclaré Brahney. « Nous pouvons expédier nos ordures dans d’autres pays, mais elles reviendront juste nous hanter. »

Prochaines étapes

Le problème des microplastiques dans l’atmosphère est également susceptible de s’aggraver.

« Le plastique a besoin d’un certain temps pour se décomposer en petits fragments que nous voyons dans l’atmosphère », a déclaré Brahney. « Puisque nous ne disposons pas de moyens efficaces pour traiter les déchets plastiques et que le problème s’aggrave, il se peut que davantage de plastiques se retrouvent dans notre environnement à l’avenir et, par conséquent, dans notre atmosphère. »

Une autre voie de recherche importante, a déclaré Brahney, consiste à déterminer comment les plastiques en suspension dans l’air peuvent affecter la santé humaine.

« L’inhalation de n’importe quelle particule peut avoir des conséquences négatives sur la santé », a déclaré Brahney. « Mais à l’heure actuelle, nous ne savons pas si les plastiques sont plus ou moins nocifs que les autres aérosols naturels. »

L’étude a été publiée en ligne le 12 avril dans la revue Actes de l’Académie nationale des sciences.

Publié à l’origine sur 45Secondes.fr.

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