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Des espèces anciennes appelées requins aigle vivaient il y a 93 millions d’années, précédant les raies manta

Les scientifiques ont découvert une nouvelle espèce de requin ailé ancien, qui se nourrissait de plancton des éons avant l’émergence des raies manta géantes, selon une nouvelle étude publiée jeudi. L’espèce Aquilolamna milarcae, qui vivait il y a environ 93 millions d’années, a été découverte dans le nord-est du Mexique. Le spécimen en question mesurait environ 1,65 mètre (5,4 pieds) de longueur et avait une envergure de 1,9 mètre (6,3 pieds). Comme les raies modernes, l’espèce, surnommée «requin-aigle», avait des nageoires pectorales extrêmement longues rappelant les ailes.

  Des espèces anciennes appelées requins aigle vivaient il y a 93 millions d'années, précédant les raies manta

Impression d’artiste montrant un requin-aigle. Crédit d’image: Oscar Sanisidro

Auteurs de l’étude, publiée dans la revue Science, a déclaré que la créature « bizarre » nageait probablement très lentement et qu’il était peu probable qu’elle ait pu chasser pour se nourrir.

« Vous pourriez faire l’analogie d’un planeur … il n’était pas du tout adapté à la nage rapide et à la poursuite de proies », a déclaré Roman Vullo, auteur principal de l’étude au Centre national de la recherche scientifique et à l’Université de Rennes.

Couplé avec une grosse tête et aucune dent trouvée sur le squelette – suggérant qu’ils étaient très petits ou complètement absents – Vullo a déclaré que « c’était plus un mangeur de plancton qu’un prédateur ».

Jusqu’à la découverte, les scientifiques n’avaient connu qu’une seule catégorie de grands mangeoires à plancton au Crétacé, un groupe de gros poissons osseux connus sous le nom de pachycormidés.

Le requin-aigle est maintenant le deuxième poisson mangeur de plancton connu découvert à la dernière époque où les dinosaures traquaient encore la Terre.

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Fossile du requin Aquilolamna milarcae trouvé dans le calcaire de Vallecillo (Mexique).  Crédit d'image: Wolfgang Stinnesbeck

Fossile du requin Aquilolamna milarcae trouvé dans le calcaire de Vallecillo (Mexique). Crédit d’image: Wolfgang Stinnesbeck

Les Pachycormidae sont morts lors de l’extinction suite à la frappe de météore de Chicxulub il y a 66 millions d’années.

« Les requins aigles ont été peu à peu remplacés par des raies manta et des raies diaboliques, qui se sont développées au début de la période tertiaire » après l’extinction, a déclaré Vullo AFP.

Le spécimen de l’étude a été trouvé en 2012 dans la région mexicaine de Vallecillo, réputée pour ses fossiles bien conservés.

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