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Des empreintes humaines et animales datant de 120 000 ans découvertes dans le désert de Nefud en Arabie saoudite

Note de l’éditeur: L’histoire a été initialement publiée le 18 septembre et a été republiée pour inclure de nouvelles informations provenant d’agences et de rapports.

C’est une croyance largement répandue que tous les êtres humains sont originaires d’Afrique et se sont lentement déplacés vers différents continents par des itinéraires différents. Aujourd’hui, les scientifiques ont découvert des empreintes fossilisées d’êtres humains anciens qui remontent à près de 120 000 ans dans ce qui est maintenant le nord de l’Arabie saoudite.

Il semble qu’une petite bande de Homo sapiens s’est arrêté pour boire et se nourrir dans un lac peu profond qui était également fréquenté par des chameaux, des buffles et des éléphants plus gros que toutes les espèces vues aujourd’hui. La population humaine a peut-être chassé les grands mammifères de la région, mais n’y est pas restée longtemps, utilisant le point d’eau comme point de repère pour un voyage plus long. L’ancien gisement du lac se trouvait dans le désert de Nefud en Arabie saoudite.

Si ces empreintes sont confirmées, elles deviendront le plus ancien signe d’humains existant sur le sol arabe. Les nouveaux résultats ont été publiés dans la revue Progrès scientifiques. Des chercheurs des instituts Max Planck pour l’écologie chimique et la science de l’histoire humaine en Allemagne et de la Royal Holloway University de Londres ainsi qu’une équipe de partenaires internationaux ont mené l’étude.

Des empreintes fossilisées d’éléphants et de chevaux, entre autres animaux, et sept empreintes d’êtres humains anciens ont été découvertes. Bien que la péninsule arabique existe au milieu de l’Afrique et de l’Eurasie, elle n’a pas reçu beaucoup d’importance pour déterminer le cours des dispersions humaines hors d’Afrique. L’une des raisons derrière cela pourrait être les déserts hyper-arides qui sont devenus caractéristiques de la région.
Mais des recherches ont montré que l’Arabie n’était pas comme ça dans le passé et les récentes empreintes de pas ont en fait été prises sur un ancien lit de lac boueux. Ces centaines d’empreintes ont été exposées après l’érosion des sédiments sus-jacents.

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Richard Clark-Wilson de Royal Holloway, l’un des principaux auteurs de l’étude, a déclaré dans une déclaration qu’à certaines époques du passé «les déserts qui dominent l’intérieur de la péninsule [have] transformés en vastes prairies avec des lacs et des rivières d’eau douce permanents ».

Cette scène détaillée a été reconstituée par des chercheurs dans une nouvelle étude publiée dans Progrès scientifiques jeudi, à la suite de la découverte d’anciennes empreintes humaines et animales dans le désert de Nefud qui jettent un nouvel éclairage sur les itinéraires empruntés par nos anciens ancêtres lorsqu’ils se sont dispersés hors d’Afrique.

  Des empreintes humaines et animales datant de 120 000 ans découvertes dans le désert de Nefud en Arabie saoudite

Ces empreintes de pas ont été faites par les pieds boueux d’anciens humains alors qu’ils traversaient un lac d’Arabie saoudite il y a environ 120 000 ans. Crédit d’image: Mathew Stewart

Aujourd’hui, la péninsule arabique est caractérisée par de vastes déserts arides qui auraient été inhospitaliers aux premiers peuples et aux animaux qu’ils chassaient. Des recherches au cours de la dernière décennie ont montré que ce n’était pas toujours le cas – les variations climatiques naturelles dans la péninsule ont autrefois favorisé un environnement beaucoup plus vert et plus humide à une période connue sous le nom de dernier interglaciaire.

« À certaines époques du passé, les déserts qui dominent l’intérieur de la péninsule se sont transformés en vastes prairies avec des lacs et des rivières d’eau douce permanents », co-auteur de l’étude Richard Clark-Wilson de Royal Holloway, Raconté AFP. « Les empreintes de pas sont une forme unique de preuves fossiles en ce qu’elles fournissent des instantanés dans le temps, représentant généralement quelques heures ou quelques jours, une résolution que nous avons tendance à ne pas obtenir d’autres documents. »

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Les impressions ont été datées en utilisant une technique appelée luminescence stimulée optique – où la lumière est projetée sur des grains de quartz pour mesurer la quantité d’énergie qu’ils émettent. En plus des empreintes de pas, quelque 233 fossiles ont également été récupérés. Ceux-ci appartiennent probablement aux prédateurs d’animaux herbivores dans les savanes, comme les savanes africaines de nos jours.

Le nouvel article démontre que « les routes intérieures, suivant les lacs et les rivières, peuvent avoir été particulièrement importantes pour les humains qui se dispersent hors d’Afrique », ont déclaré les auteurs de l’étude.

« La présence de grands animaux tels que les éléphants et les hippopotames, ainsi que des prairies ouvertes et de grandes ressources en eau, ont peut-être fait du nord de l’Arabie un endroit particulièrement attrayant pour les humains se déplaçant entre l’Afrique et l’Eurasie », auteur principal de l’étude, Michael Petraglia du Max Institut Planck pour la science de l’histoire humaine, dit AFP.

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