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Des détecteurs de bombes nucléaires découvrent une population secrète de rorquals bleus cachés dans l’océan Indien

Les scientifiques ont découvert une toute nouvelle population de pygmées baleine bleue dans l’océan Indien, qui ont réussi à échapper à la détection pendant des décennies malgré leur taille énorme.

Les chercheurs ont découvert les cétacés secrets en analysant les données acoustiques collectées par un réseau de détection de bombes nucléaires sous-marines, qui ont révélé une chanson unique que les scientifiques n’avaient jamais entendue auparavant.

La nouvelle population de rorquals bleus pygmées (Balaenoptera musculus brevicauda) – une sous-espèce plus petite de rorqual bleu qui atteint une longueur maximale de 79 pieds (24 mètres) – est maintenant appelée la population des Chagos, d’après un groupe d’îles de l’océan Indien près de l’antre du groupe.

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« Nous découvrons toujours des populations manquantes du plus grand animal qui ait jamais vécu », a déclaré à 45Secondes.fr l’auteur principal Tracey Rogers, écologiste marine à l’Université de Nouvelle-Galles du Sud (UNSW) en Australie. « C’est un témoignage de la difficulté d’étudier la vie dans l’océan. »

Détecteurs de bombes

« Les rorquals bleus sont généralement difficiles à trouver », a déclaré à 45Secondes.fr l’auteur principal Emmanuelle Leroy, boursière postdoctorale à l’UNSW. « Ils ont été amenés au bord de l’extinction par la chasse industrielle à la baleine et ils se rétablissent très lentement. »

Actuellement, environ 5 000 à 10 000 rorquals bleus existent dans l’hémisphère sud, contre une population d’environ 350 000 avant la chasse à la baleine, selon le Centre de la diversité biologique. Les rares qui restent sont souvent solitaires et sont répartis sur de vastes zones géographiques, ce qui les rend faciles à manquer, a déclaré Leroy.

Les rorquals bleus sont difficiles à trouver malgré leur taille énorme. (Crédit image : Shutterstock)

« La meilleure façon de les étudier est la surveillance acoustique passive », a déclaré Leroy. « Mais cela signifie que nous devons avoir des hydrophones enregistrant dans les différentes parties de l’océan. »

Dans l’océan Indien, en particulier, les réseaux acoustiques scientifiques mis en place sont limités. L’équipe s’est donc tournée vers les détecteurs de bombes nucléaires sous-marines appartenant à l’Organisation du traité d’interdiction complète des essais nucléaires (OTICE) – un groupe international qui utilise un réseau mondial de relais acoustiques sous-marins pour détecter les essais de bombes nucléaires illégaux dans les océans. Cela a permis aux chercheurs d’accéder à un ensemble de données à long terme sur les bruits dans l’océan Indien.

« Les données de l’OTICE sont un atout international important », a déclaré Rogers. « Je pense que c’est cool que le même système qui protège le monde des bombes nucléaires soit disponible pour les chercheurs et permette à une multitude de scientifiques, y compris nous, de faire des sciences marines qui ne seraient pas possibles sans ces réseaux hydroacoustiques sophistiqués. »

Une chanson distincte

« Ce nouveau chant de baleine fait partie intégrante du paysage sonore de l’océan Indien équatorial central depuis près de 18 ans. »

Tracey Rogers

Après avoir analysé les données, les chercheurs ont découvert un chant particulier de rorqual bleu qui n’avait jamais été entendu auparavant.

« Les chants des baleines bleues sont très simples dans la mesure où ils sont la répétition du même motif », a déclaré Leroy. « Mais chaque sous-espèce et population de rorqual bleu a un type de chant différent. »

En général, les chants des rorquals bleus sont longs, ont une fréquence basse — parfois en deçà de ce que les humains sont capables de faire audience (inférieur à 20 hertz) — haute intensité et répétés à intervalles réguliers. Mais différents groupes de baleines ont des appels qui diffèrent par la durée, la structure et le nombre de sections distinctes.

Le chant des Chagos, appartenant à la nouvelle population pygmée, comporte trois sections, dont la première est la plus complexe, suivie de deux parties fondamentales.

« Ce nouveau chant de baleine fait partie intégrante du paysage sonore de l’océan Indien équatorial central depuis près de 18 ans », a déclaré Rogers. En raison de la prévalence de la chanson, les chercheurs sont convaincus que la chanson appartient à une toute nouvelle population et pas seulement à quelques individus isolés. Cependant, la taille exacte de cette nouvelle population reste un mystère.

« Malheureusement, nous n’avons aucune idée de la taille de la population de rorquals bleus pygmées », a déclaré Leroy. « Acoustique [surveys] ne peut pas encore nous donner cette information. »

Un autre

« Trouver une nouvelle population de rorquals bleus pygmées dans l’hémisphère sud est passionnant », a déclaré Rogers. « Cela augmente la population mondiale dont nous n’avions pas réalisé qu’elle était là auparavant. »

Une identification visuelle est encore nécessaire pour confirmer définitivement l’existence de la population des Chagos, mais les chercheurs sont convaincus que ce ne sera qu’une question de temps.

En décembre 2020, une autre étude à l’aide d’enquêtes acoustiques, dont Rogers et Leroy étaient co-auteurs, ont découvert une autre nouvelle population de rorquals bleus près d’Oman.

« Cela nous amène maintenant à cinq populations de rorquals bleus pygmées dans l’océan Indien », a déclaré Rogers, faisant de la région un point chaud pour la sous-espèce.

Ces découvertes « n’auraient pas été possibles » sans les relevés acoustiques, a déclaré Rogers.

L’étude a été publiée en ligne le 22 avril dans la revue Rapports scientifiques.

Publié à l’origine sur 45Secondes.fr.

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