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De la Force spatiale à Artemis: ce qu’une présidence de Joe Biden peut signifier en orbite et au-delà

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Cet article a été initialement publié sur La conversation. La publication a contribué à l’article à Space.com’s Voix d’experts: Op-Ed & Insights.

Ian Whittaker, Maître de conférences en physique, Nottingham Trent University

Gareth Dorrian, Chercheur postdoctoral en sciences spatiales, Université de Birmingham

Donald Trump s’est fixé des objectifs audacieux pour l’exploration spatiale pendant son mandat – des missions avec équipage sur la Lune et Mars en passant par une force spatiale. En revanche, son successeur Joe Biden a été relativement discret sur la politique spatiale. Alors, comment l’exploration spatiale est-elle susceptible de changer à l’avenir?

Il est clair qu’il y aura du changement. Le chef actuel de la NASA, Jim Bridenstine, a déjà annoncé qu’il démissionnait. Et nous savons que la politique américaine en matière de vols spatiaux habités survit rarement à un changement de présidence.

Cela dit, le succès incroyable du lancement de SpaceX en équipage vers la Station spatiale internationale (ISS) signifie que le programme d’équipage commercial est susceptible de continuer à fonctionner – allégeant le fardeau de la NASA. En effet, le premier vol opérationnel du Crew Dragon par la société commerciale SpaceX doit être lancé le 15 novembre, avec quatre astronautes à destination de l’ISS.

Sous l’administration Trump, la NASA s’est également engagée au retour des astronautes sur la Lune en 2024 dans le cadre du programme Artemis. Ceci est dû pour son premier lancement test (non vissé) l’année prochaine avec Artemis-1. Cela s’appuie sur le programme Constellation qui a été mis en œuvre par le président républicain George W. Bush en 2005, mais a ensuite été annulé par le président démocrate Barack Obama en raison de son coût élevé et de sa difficulté.

Concept d'artiste d'Artemis-1.

Concept d’artiste d’Artemis-1. (Crédit d’image: NASA)

Le seul indice substantiel quant à l’orientation d’une présidence Biden en ce qui concerne les vols d’astronautes vers la Lune se trouve dans un document du Parti démocrate intitulé «Construire une économie plus forte et plus juste». Dans un paragraphe, les démocrates déclarent qu’ils «soutiennent le travail de la NASA pour ramener les Américains sur la Lune et aller au-delà de Mars, franchissant la prochaine étape dans l’exploration de notre système solaire».

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Aucun détail n’est offert sur les échéanciers possibles. Mais, la coopération internationale étant désormais une caractéristique majeure du programme Artemis, il serait difficile pour une nouvelle administration Biden de se retirer unilatéralement du projet. Par exemple, le Canada, l’Agence spatiale européenne et le Japon sont tous des partenaires officiels dans la construction de la passerelle lunaire – un avant-poste en orbite lunaire conçu pour soutenir plusieurs expéditions à la surface.

Le programme fait également progresser rapidement la recherche, notamment en ce qui concerne les matériaux de construction, les alimentations électriques et la production alimentaire. Cette semaine encore, l’Agence spatiale européenne a attribué un contrat à la société britannique Metalysis pour développer des techniques permettant d’extraire simultanément l’oxygène et les métaux du sol lunaire.

L’administration Trump a également fait pression pour une première mission avec équipage sur Mars dans les années 2030 – une tâche beaucoup plus difficile en raison des distances impliquées. Le long voyage exposerait les astronautes à une forte exposition aux radiations et à des difficultés psychologiques. D’autres défis énormes incluent les restrictions de poids et les temps de communication.

Un rapport indépendant du Science and Technology Policy Institute de 2019 a déclaré qu’une mission sur Mars avec équipage dans les années 2030 est actuellement irréalisable. Il est peu probable que Biden essaie de ressusciter cela de si tôt.

L’une des mises en œuvre les plus discutables de l’administration Trump a été la formation de Space Force – une branche des forces armées forcées dans l’espace. Cette décision souligne que les États-Unis considèrent l’espace comme une zone de guerre potentielle plutôt qu’un domaine d’entreprise purement scientifique. Mais les citoyens américains ne sont pas trop impressionnés par la Force spatiale, se moquant du logo et des uniformes. En effet, le programme a un taux d’approbation public de seulement 31%.

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Alors, sera-t-il mis au rebut? Le démantèlement d’une branche des forces armées n’a jamais été effectué aux États-Unis auparavant et il y a sans doute de nombreuses difficultés à réintégrer cette branche dans l’US Air Force. Il est donc susceptible de rester, éventuellement avec une concentration réduite.

Un nouveau départ pour la NASA?

Pouvons-nous nous attendre à quelque chose de nouveau? Biden s’est déjà engagé à signer des décrets qui annuleront la majeure partie du travail de l’administration Trump – de la même manière que Trump a annulé la plupart des travaux d’Obama.

La plus grande indication du changement est la démission de Bridenstine. Lorsqu’il a été nommé en 2018, ce fut une sorte de surprise pour la communauté scientifique – il n’avait aucune qualification scientifique et avait précédemment indiqué qu’il avait des doutes sur le changement climatique (dont il a changé d’avis en acceptant le poste). Pourtant, il s’est avéré être un leader compétent de la NASA.

En démissionnant, il a dit qu’il voulait laisser quelqu’un avec une «relation étroite avec le président» prendre le relais. Qui cela pourrait être est encore une question, et dépendra en grande partie du nouveau président lui-même. La plupart des chefs de la NASA ont au moins un diplôme en génie ou en physique et, dans le passé, ont dirigé un centre spatial. Cela fait de Jody Singer (le directeur du Marshall Space Flight Center), de Mark Geyer (le directeur du Johnson Space Center) ou de Dennis Andrucyk (le directeur du Goddard Space Flight Center) des candidats potentiels, ainsi que l’actuel administrateur adjoint James Morhard. On pense cependant que le champ est largement ouvert.

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Le Parti démocrate a publié sa plate-forme 2020, qui comprend le soutien de la NASA.

Biden veut lutter contre le changement climatique. (Crédit d’image: Adam Schultz / Biden pour le président)

Biden a clairement indiqué que lutter contre l’urgence climatique était une priorité. Bien que cela soit susceptible de se concentrer sur les limites de pollution industrielle et les sources d’énergie renouvelables, cela suggère que la politique spatiale pourrait être davantage axée sur les missions d’observation de la Terre, comme le programme GOES (Geostationary Operational Environmental Satellite).

Nous pourrions potentiellement envisager davantage de satellites de ce type; surveillance des déversements d’hydrocarbures, de la déforestation et des émissions de carbone. Toutes ces possibilités sont bien entendu éclipsées par la crise financière provoquée par la pandémie COVID-19. Et, étant donné qu’une source durable d’argent pour soutenir des projets à long terme tels que le programme Artemis est essentielle à leur succès, il est probablement nécessaire d’y croire quand nous le voyons.

Quels que soient les changements, il semble probable qu’il y ait moins de financement pour les missions spatiales. Mais, malgré cela, de nombreux scientifiques pousseront un soupir de soulagement à la perspective de ne pas avoir à combattre le genre de tweets anti-scientifiques que nous avons vus de Trump pendant son mandat sur des sujets allant de Covid-19 et de vaccinations à changement climatique.

Cet article est republié à partir de La conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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