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Ces deux étoiles Wolf-Rayet sont vouées à entrer en collision pour produire l’une des supernovae les plus violentes du Cosmos

Ces deux étoiles Wolf-Rayet sont vouées à entrer en collision pour produire l'une des supernovae les plus violentes du Cosmos

Seule une étoile sur cent millions remplit les conditions nécessaires pour être classée comme une étoile par Wolf-Rayet. Ces corps cosmiques insaisissables sont des étoiles massives qui sont beaucoup plus chaudes et plus brillantes que notre Soleil, mais ce ne sont pas leurs seules bizarreries. De plus, ils subissent d’énormes pertes de masse dues au vent solaire et font souvent partie de systèmes binaires avec un trou noir, une étoile à neutrons ou une autre étoile de Wolf-Rayet.

Son nom vient des noms de famille des astronomes qui les ont découverts au milieu du XIXe siècle, les Français Charles Wolf et Georges Rayet, qui ont déjà eu la sagesse de se rendre compte que ces objets étaient très différents des étoiles qu’ils avaient observées jusque-là. moment. Ce que Wolf et Rayet n’ont pas compris, c’est que les émissions étranges qu’ils observaient étaient produites par l’effet Doppler causé par le puissant vent stellaire de ces étoiles.

Le système binaire ‘Apep’ anticipe une énorme supernova

En 2018, une équipe d’astronomes dirigée par le professeur de l’Université de Sydney Peter Tuthill a découvert un système binaire situé à 8000 années-lumière de la Terre qui, curieusement, est composé de deux étoiles par Wolf-Rayet qui ont une masse entre 10 et 15 fois celle de notre Soleil. De plus, elles brillent 100 000 fois plus que notre étoile, et leur surface est d’environ 25 000 degrés Celsius, une température qui laisse les 5 500 degrés du Soleil mordre la poussière.

Les étoiles du système binaire ‘Apep’ ont une masse entre 10 et 15 fois celle de notre Soleil, elles brillent 100 000 fois plus que lui et leur surface est d’environ 25 000 ºC

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Les propriétés physiques de ces étoiles ont amené les astronomes à les considérer comme des objets passionnants, surtout si l’on considère que les deux qui composent le système «  Apep  », c’est ainsi que les étoiles Wolf-Rayet découvertes par Tuthill et ses collègues ont été nommées. équipe maintenir une relation particulière entre eux. Un petit mot avant de passer à autre chose: le nom «Apep» vient du dieu égyptien du Chaos (également connu sous le nom d’Apophis), et reflète le comportement étrange que présentent ces deux étoiles.

Jusqu’à présent, les astronomes n’ont pas observé un système binaire aussi particulier dans notre galaxie. Et c’est que la gravité des deux étoiles les garde liés dans une danse dans lequel l’un d’eux prend 125 ans pour terminer un tour autour de l’autre. La distance qui les sépare est similaire à la taille de notre système solaire, mais même ainsi, selon les cosmologistes qui les étudient, ils sont voués à entrer en collision dans ce qui sera l’une des supernovae les plus violentes et les plus énergétiques connues.

En fait, le système «Apep» est le premier candidat connu dans la Voie lactée avec le potentiel d’être une source d’émission de rayons gamma dangereuse. Heureusement, selon les chercheurs, lorsque les étoiles de ce système se heurtent et provoquent une supernova, les rayons gamma qu’il émettra ne seront pas dirigés vers la Terre. Pendant ce temps, ces deux étoiles Wolf-Rayet continueront à tourner sur elles-mêmes avec une violence énorme, provoquant perdent une partie de leur masse à la suite d’une force centrifuge qui les aplatit aux pôles et les élargit à leur équateur.

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Ce virage génère un vent stellaire très intense capable de se déplacer à 1% de la vitesse de la lumière, et favorise l’apparition d’un halo de poussière très spectaculaire qui intrigue les astronomes en raison de la difficulté à décrire le comportement de ce système binaire. Vous pouvez voir clairement le halo dans l’image de couverture de cet article. La vidéo ci-dessus a été créée par Yinuo Han, un chercheur de l’équipe de Peter Tuthill, et reproduit apparemment fidèlement la danse hypnotique des étoiles de «Apep».

Image de couverture | ESO / Callingham et al
Plus d’informations | Université de Sydney

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