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Boeing testera la capsule Starliner sans pilote au début de 2022, le lancement en équipage pourrait avoir lieu plus tard dans l’année

Boeing vise un vol d’essai de sa capsule sans pilote CST-100 Starliner au cours du premier semestre de l’année prochaine et un lancement potentiel de son vaisseau spatial avec équipage à la fin de 2022, ont annoncé mardi des responsables de la société.

Le CST-100 devait voler vers la Station spatiale internationale (ISS) depuis Cap Canaveral, en Floride, le 3 août, mais le vol a été interrompu quelques heures avant le lancement en raison de problèmes avec les valves du système de propulsion.

Des responsables de Boeing ont déclaré aux journalistes lors d’un briefing mardi qu’ils effectuaient toujours des tests sur les vannes, mais qu’elles pourraient s’être bloquées à cause de l’humidité ou de la condensation.

Boeing a construit le Starliner sous contrat avec la NASA pour transporter des astronautes en orbite terrestre basse après la fin du programme de la navette spatiale en 2011. Crédit d'image : NASA/Boeing

Boeing a construit le Starliner sous contrat avec la NASA pour transporter des astronautes en orbite terrestre basse après la fin du programme de la navette spatiale en 2011. Crédit d’image : NASA/Boeing

« L’humidité de l’environnement normal était probablement la source de cette humidité dans les vannes », a déclaré Michelle Parker, ingénieur en chef de Boeing Space and Launch.

Boeing a été contraint de retirer le vaisseau spatial de la fusée Atlas V construite par United Launch Alliance et de le transporter dans une usine du Kennedy Space Center pour le dépannage des vannes.

John Vollmer, vice-président et directeur de programme du programme d’équipage commercial de Boeing, a déclaré que le géant de l’aérospatiale cherchait désormais à effectuer le vol d’essai sans pilote CST-100 au cours du « premier semestre 2022 ».

Si ce vol réussit, « nous envisagerons le CFT (test en vol en équipage) peut-être d’ici la fin de l’année », a déclaré Vollmer.

« Nous aimons voir six mois entre les vols », a-t-il déclaré.

Boeing a construit le Starliner sous contrat avec la NASA pour transporter des astronautes en orbite terrestre basse après la fin du programme de la navette spatiale en 2011.

La NASA a confié à Boeing et à SpaceX des contrats de plusieurs milliards de dollars pour fournir à ses astronautes des services de taxi jusqu’à la station spatiale et mettre fin à la dépendance des États-Unis à l’égard des fusées russes pour le voyage.

Le programme de SpaceX a avancé plus rapidement, ayant maintenant entrepris quatre missions en équipage.

Le programme de Boeing est à la traîne et le lancement avorté de Starliner a été un revers pour l’entreprise. Boeing doit réussir une mission sans équipage avant de pouvoir transporter des astronautes.

Lors d’un premier vol d’essai sans pilote en décembre 2019, la capsule Starliner a connu des problèmes avec ses propulseurs. Il n’avait pas assez de carburant pour atteindre l’ISS et a dû retourner sur Terre prématurément.

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