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Après deux ans autour de l’astéroïde Bennu, la mission Osiris-Rex de la NASA consiste à atterrir et à collecter des échantillons

Après Deux Ans Autour De L'astéroïde Bennu, La Mission Osiris Rex

Après presque deux ans à encercler un ancien astéroïde à des centaines de millions de kilomètres de distance, un vaisseau spatial de la NASA tentera cette semaine de descendre sur la surface perfide et remplie de rochers et d’arracher une poignée de gravats.

Le drame se déroule mardi alors que les États-Unis font leur première tentative de collecte d’échantillons d’astéroïdes pour le retour sur Terre, un exploit accompli jusqu’à présent uniquement par le Japon.

Débordant de noms inspirés de la mythologie égyptienne, la mission Osiris-Rex cherche à ramener au moins 60 grammes d’astéroïde Bennu, le plus grand transport d’un autre monde au-delà de la lune.

  Après deux ans autour de l'astéroïde Bennu, la mission Osiris-Rex de la NASA a pour but d'atterrir et de collecter des échantillons

Cette image de l’astéroïde Bennu est réalisée à partir de 12 images PolyCam collectées le 2 décembre par OSIRIS-REx à une distance de 24 kilomètres. Image: Université d’Arizona

Le vaisseau spatial de la taille d’une camionnette vise le milieu relativement plat d’un cratère de la taille d’un court de tennis nommé Nightingale – un endroit comparable à quelques places de stationnement ici sur Terre. Des rochers aussi grands que des bâtiments surgissent au-dessus de la zone de touché ciblée.

« Donc, pour un peu de recul, la prochaine fois que vous garerez votre voiture devant votre maison ou devant un café et que vous entrerez à l’intérieur, pensez au défi de naviguer Osiris-Rex dans l’un de ces endroits à 200 millions de kilomètres de distance, » a déclaré Mike Moreau, directeur adjoint du projet de la NASA.

Une fois qu’il est sorti de son orbite d’un demi-mile de haut (0,75 kilomètre de haut) autour de Bennu, le vaisseau spatial mettra délibérément quatre heures à descendre, juste au-dessus de la surface.

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Ensuite, l’action s’accélère lorsque le bras d’Osiris-Rex de 3,4 mètres tend la main et touche Bennu. Le contact doit durer cinq à 10 secondes, juste assez longtemps pour projeter de l’azote gazeux sous pression et aspirer la saleté et le gravier barattés. Programmé à l’avance, le vaisseau spatial fonctionnera de manière autonome lors de la manœuvre tactile sans précédent. Avec un décalage de 18 minutes dans les communications radio dans chaque sens, les contrôleurs au sol du constructeur d’engins spatiaux Lockheed Martin près de Denver ne peuvent pas intervenir.

Si la première tentative ne fonctionne pas, Osiris-Rex peut réessayer. Les échantillons collectés n’atteindront pas la Terre avant 2023.

Alors que la NASA a ramené de la poussière de comète et des particules de vent solaire, elle n’a jamais tenté d’échantillonner l’un des près d’un million d’astéroïdes connus cachés dans notre système solaire jusqu’à présent. Le Japon, quant à lui, s’attend à obtenir des échantillons de l’astéroïde Ryugu en décembre – en milligrammes tout au plus – 10 ans après avoir ramené des taches de l’astéroïde Itokawa.

Bennu est le paradis des cueilleurs d’astéroïdes.

La grosse roche spatiale noire, arrondie et riche en carbone – plus haute que l’Empire State Building de New York – existait à l’époque où notre système solaire se formait il y a 4,5 milliards d’années. Les scientifiques la considèrent comme une capsule temporelle pleine de blocs de construction immaculés qui pourraient aider à expliquer comment la vie s’est formée sur Terre et peut-être ailleurs.

«Il s’agit de comprendre nos origines», a déclaré le scientifique principal de la mission, Dante Lauretta de l’Université de l’Arizona.

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Il y a aussi des raisons égoïstes de mieux connaître Bennu.

L’astéroïde en orbite solaire, qui oscille autour de la Terre tous les six ans, pourrait nous viser à la fin du siècle prochain. La NASA évalue les chances d’un impact à 1 sur 2700. Plus les scientifiques en sauront sur les astéroïdes potentiellement menaçants comme Bennu, plus la Terre sera sûre.

Lorsque Osiris-Rex a décollé en 2016 pour une mission de plus de 800 millions de dollars, les scientifiques ont envisagé des étendues de sable à Bennu. Le vaisseau spatial a donc été conçu pour ingérer de petits cailloux de moins d’un pouce (deux centimètres) de diamètre.

Les scientifiques ont été stupéfaits de trouver des roches massives et de gros graviers partout lorsque le vaisseau spatial est arrivé en 2018. Et des cailloux ont parfois été vus tirer sur l’astéroïde, retomber et parfois ricocher à nouveau dans un jeu cosmique de ping-pong.

Avec autant de terrain accidenté, les ingénieurs se sont efforcés de viser un endroit plus étroit que prévu à l’origine. Nightingale Crater, la cible principale, semble avoir la plus grande abondance de grains fins, mais les rochers abondent encore, y compris celui surnommé Mount Doom.

Puis le COVID-19 a frappé.

L’équipe a pris du retard et a repoussé la deuxième et dernière répétition générale de touch-and-go pour le vaisseau spatial jusqu’en août. Cela a poussé la prise d’échantillons jusqu’en octobre.

«Il est difficile de renvoyer un échantillon», a déclaré le chef de la mission scientifique de la NASA, Thomas Zurbuchen. «Le COVID a rendu les choses encore plus difficiles.»

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Osiris-Rex a trois bouteilles d’azote gazeux, ce qui signifie qu’il peut atterrir trois fois – pas plus.

Le vaisseau spatial recule automatiquement s’il rencontre des dangers inattendus tels que de grosses roches qui pourraient le faire basculer. Et il y a une chance qu’il se pose en toute sécurité, mais ne parvient pas à collecter suffisamment de gravats.

Dans les deux cas, le vaisseau spatial reviendrait en orbite autour de Bennu et réessayerait en janvier à un autre endroit.

Avec le premier essai enfin arrivé, Lauretta est inquiète, nerveuse, excitée « et confiante que nous avons fait tout notre possible pour assurer un échantillonnage en toute sécurité. »

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