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Après 3000 ans, les démons de Tasmanie retournent en Australie continentale

Le crépitement des pieds du diable de Tasmanie a été entendu dans la nature sauvage de l’Australie continentale pour la première fois en 3000 ans, après qu’un groupe de démons a été relâché à Barrington Tops, un parc national protégé à environ 200 kilomètres au nord de Sydney.

Diables de Tasmanie (Sarcophilus harrisii), le plus grand marsupial carnivore du monde, a disparu depuis longtemps de la majeure partie du continent australien et, jusqu’à présent, les seules populations sauvages restantes se trouvaient sur l’île de Tasmanie. Les démons du continent ont probablement été battus par les dingos, les chiens sauvages qui ont été introduits en Australie il y a au moins 3500 ans et qui sont maintenant considérés comme une espèce nuisible.

Cependant, une décennie d’éradication du dingo a offert aux démons de Tasmanie une seconde chance. En éliminant les dingos et en réintroduisant des démons à Barrington Tops, les défenseurs de l’environnement espèrent non seulement rétablir les populations sauvages florissantes des marsupiaux emblématiques, mais également aider à protéger d’autres espèces indigènes menacées par des prédateurs envahissants, selon un communiqué publié le 5 octobre par Conservation mondiale de la faune (GWC).

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Aussie Ark, une organisation à but non lucratif pour la faune en Australie, élève et étudie les démons de Tasmanie depuis plus d’une décennie, dans le but de réintroduire les démons dans la nature une fois que les conditions étaient durables pour leur survie, selon le communiqué. Pour la publication récente, Aussie Ark s’est associé à GWC et WildArk, une autre organisation à but non lucratif de conservation de la faune; ils ont libéré 11 démons de Tasmanie le 10 septembre.

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Les diables de Tasmanie sont à fourrure noire et trapu avec des museaux émoussés et des membres courts, mesurant environ 22 à 26 pouces (55 à 65 centimètres) de long et mesurant environ 12 pouces (30 cm) de haut à l’épaule, selon l’Australian Museum. Les démons de l’île de Tasmanie étaient à l’abri des dingos, qui n’y ont jamais pris pied. Mais les démons de Tasmanie font face à une autre menace mortelle: un cancer hautement contagieux et mortel connu sous le nom de maladie des tumeurs faciales du diable (DFTD). Détecté pour la première fois dans les années 1990, le cancer a depuis anéanti environ 90% des démons de Tasmanie, ne laissant que 25 000 à l’état sauvage, selon le communiqué du GWC.

Les experts en conservation de Tasmanie s’efforcent d’isoler les démons en bonne santé des démons malades et d’élever des populations saines. Mais il y a des opportunités limitées sur l’île pour réintroduire les démons sains et les garder séparés des démons infectés, « et il est encore impossible d’éradiquer la maladie », a déclaré le président du GWC, Don Church, à 45secondes.fr.

Parce que le cancer ne se propage que par contact facial direct entre les démons – généralement lorsqu’ils se mordillent le visage tout en rivalisant pour une proie – une population de démons sans cancer sur le continent australien serait donc à l’abri de l’infection, a déclaré Church.

Aussie Ark, une organisation à but non lucratif pour la faune, élève des diables de Tasmanie en voie de disparition, élevant les animaux afin qu’ils conservent leur comportement et leurs habitudes naturels et puissent être réintroduits dans la nature. (Crédit d’image: Photo gracieuseté d’Aussie Ark)

Le fait de ramener les démons de Tasmanie sur le continent australien pourrait également aider à faire face à une autre menace écologique grave posée par les chats et les renards domestiques; aucune des deux espèces n’est originaire du continent et les deux ont été introduites en Australie au 18ème siècle par des colonisateurs européens. Les dingos ont autrefois aidé à garder les populations de chats et de renards quelque peu sous contrôle, mais à mesure que les dingos ont été éradiqués au cours de la dernière décennie, le nombre de chats et de renards a grimpé en flèche – et leur impact sur la faune indigène est dévastateur. Les chats en Australie tuent plus de 2 milliards d’animaux sauvages chaque année; en une seule journée, les millions de chats australiens tuent environ 1,3 million d’oiseaux, 1,8 million de reptiles et plus de 3,1 millions de mammifères, selon 45secondes.fr.

Mais l’introduction de démons pourrait dissuader ces prédateurs envahissants ou perturber leurs habitudes de chasse, a déclaré Church.

« En présence de démons, les chats sont moins capables de chasser la nuit, car les démons sont nocturnes », a-t-il expliqué. « Donc, ils se déplacent pour chasser pendant la journée, et ils ne sont pas aussi efficaces lorsqu’ils chassent pendant la journée. »

Quant aux renards, les colonisateurs européens ont essayé de les introduire en Tasmanie au moins six fois et ont échoué à chaque tentative – peut-être parce que les diables de Tasmanie y étaient déjà établis.

« Il n’y a jamais eu d’étude scientifique pour expliquer pourquoi cela n’a jamais pris – l’habitat leur semblait parfait, la proie était là », a déclaré Church. Mais une hypothèse est que la présence du diable de Tasmanie a empêché les renards de prendre pied.

La réintroduction des démons de Tasmanie pourrait aider à réduire l’impact nocif des chats et des renards envahissants sur la faune indigène. (Crédit d’image: Photo gracieuseté d’Aussie Ark)

Bien que les diables de Tasmanie soient carnivores, ils seraient moins préjudiciables à la biodiversité indigène que les chats ou les renards car les démons sont des marsupiaux. En tant que tels, ils ont un taux métabolique inférieur à celui des carnivores placentaires et n’ont pas besoin de manger aussi souvent, a déclaré Church. Les démons préfèrent également manger des animaux déjà morts, ce qui réduit encore davantage leur impact sur les ressources d’un écosystème, a-t-il ajouté.

« Cette région de Barrington Tops compte environ 40 espèces dont nous savons qu’elles sont en difficulté », a déclaré Church. << Nous espérons que la présence des démons sera une solution écologique, une contribution à la lutte contre le principal facteur d'extinction sur le continent australien, qui est la présence de chats et de renards sauvages. Nous espérons à long terme que la présence du le diable sur le paysage aidera à garder le nombre de ces espèces introduites à distance, et ce sera une solution naturelle et auto-reproductible au problème. "

Après quelques semaines, les scientifiques récupéreront certains des démons relâchés et les équiperont de harnais d’émetteurs radio; les animaux ne peuvent pas porter de colliers car « ils n’ont pas vraiment de cou », a déclaré Church. Des sondages et des pièges photographiques fourniront des données supplémentaires sur la façon dont les démons s’adaptent à leur nouvelle maison. Mais la vraie preuve de leur succès arrivera vers juin 2021, si de nouveaux diables joeys sont repérés en train de sortir de la poche de leur mère, a déclaré Church à 45secondes.fr.

«Ce sera un excellent indicateur que la population peut survivre seule», a-t-il déclaré.

Publié à l’origine sur 45secondes.fr.

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