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Alligators avides d’hélium et tueur à gages réticents remportent gros aux Ig Nobel Awards

Qu’est-ce que les alligators à l’hélium ont en commun avec les couteaux de merde congelés, les tueur à gages qui ne font pas leur travail et les vers de terre qui vibrent à haute fréquence? Ces sujets particuliers ont tous inspiré des recherches qui ont valu une distinction scientifique unique: un prix Ig Nobel 2020.

La cérémonie du prix Ig Nobel est un événement annuel pour honorer la science étrange dans un large éventail de disciplines. Les prix sont organisés par le magazine Annals of Improbable Research (AIR) et coparrainés par la Harvard-Radcliffe Society of Physics Students et la Harvard-Radcliffe Science Fiction Association, et c’est définitivement une soirée inoubliable. Chaque année, les lauréats reçoivent leurs trophées (ainsi qu’un billet de 10 billions de dollars du Zimbabwe) des lauréats du prix Nobel; des chanteurs professionnels trillent un mini-opéra original; et les membres du public lancent joyeusement des avions en papier sur la scène, dans une célébration des réalisations scientifiques «qui font rire, puis réfléchir», selon le site Web du concours.

Maintenant dans sa 30e année, les Ig Nobels ont généralement lieu au Sanders Theatre de l’Université Harvard à Cambridge, Massachusetts. Mais pour la présentation 2020, les organisateurs ont dû être encore plus créatifs que d’habitude; en raison de la pandémie COVID-19, la cérémonie a été pré-enregistrée et a fait ses débuts en ligne hier (17 septembre).

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Un grand gagnant a été la recherche sur les alligators hurlants qui soufflaient de l’hélium pour la science. Les scientifiques ont enfermé un alligator chinois (Alligator sinensis) dans une chambre, puis pompé dans un mélange d’hélium et d’oxygène et mesuré les changements acoustiques dans son soufflet, pour voir s’ils pouvaient détecter des résonances dans les voix d’alligator qui étaient similaires à la parole humaine; leurs expériences leur ont valu un Ig Nobel en acoustique.

Parmi les autres gagnants figuraient une équipe qui a généré des vagues dans les corps remplis de liquide de vers de terre vivants (anesthésiés) par des vibrations à haute fréquence, pour voir comment cela affecterait la forme de leur corps (Ig Nobel en physique); des chercheurs qui ont découvert que les traits de personnalité narcissiques pouvaient être révélés par les sourcils d’une personne (Ig Nobel en psychologie); et des scientifiques qui ont identifié des critères diagnostiques pour un trouble psychiatrique qui cause du stress et de l’agressivité en réponse aux sons de mastication bruyante (Ig Nobel en médecine).

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« Nous voulons simplement dédier ce prix à tous ceux qui ont fait des recherches basées sur les données et qui se sont retrouvés dans un endroit auquel ils ne s’attendaient jamais », a déclaré Nick Rule, l’un des co-lauréats du prix de psychologie et professeur de psychologie et directeur associé du Département de Psychologie à l’Université de Toronto.

Les scientifiques ont incité des alligators à beugler dans une chambre scellée inondée d’héliox, un mélange d’oxygène et d’hélium, dans une étude qui a remporté l’Ig Nobel en acoustique. (Crédit d’image: S. Reber, T. Nishimura, J. Janisch, M. Robertson et WT Fitch, The Journal of Experimental Biology (2015) 218, 2442-2447 doi: 10.1242 / jeb.119552)

Un Ig Nobel spécial en gestion est allé à un groupe de « tueurs à gages réticents » en Chine; un assassin potentiel, plutôt que de faire le travail pour lequel il avait été embauché, a sous-traité un autre assassin pour le faire à sa place, à un prix inférieur. Le sous-traitant a ensuite embauché un autre tueur à gages, qui en a ensuite embauché un autre; finalement, les frais étaient si bas que le sixième tueur à gages de la ligne a décidé de convaincre la victime de simuler sa propre mort. Les tueurs à gages ratés, qui ont été condamnés en 2019 pour homicide intentionnel, n’étaient pas disponibles pour récupérer leur prix.

Les participants se sont étendus sur six continents, mais les présentateurs lauréats des Ig Nobel leur ont toujours remis leurs prix de chez eux, a déclaré le maître de cérémonie et le co-fondateur et éditeur d’AIR Marc Abrahams à Live Science.

« Nous avons trouvé un moyen de faire ce qui semblait être assez satisfaisant pour tout le monde – et c’était certainement maladroit », a-t-il déclaré. (La « remise » des prix a eu lieu sur Zoom, et a été en grande partie réussie).

«Et puis il y a l’opéra, qui est une entreprise assez complexe de toute façon. Mais quand vous ne pouvez pas avoir tous les gens dans la même pièce, et que la plupart d’entre eux ne peuvent pas quitter leurs maisons – comment coordonnez-vous cela? beaucoup de trucs intelligents », a déclaré Abrahams.

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Un événement buggy

Chaque année, les Ig Nobels présentent un thème (qui ne reflète pas forcément les thèmes de recherche lauréats) et cette année était «les bugs». Les prix, envoyés par courrier électronique aux présentateurs et aux gagnants sous forme de PDF pour assemblage à la maison, étaient des cubes de papier à six faces; cinq côtés ont été décorés avec différents types d’insectes: une puce, un cafard, un bug informatique, un norovirus estomac « bug » et une Volkswagen Beetle.

Mais pourquoi des bugs?

« Vous voulez toujours quelque chose qui est bien connu de tout le monde, et les » bugs « sont assez universels », a déclaré Abrahams.

Dans le mini-opéra original de la cérémonie Ig Nobel, « Dream, Little Cockroach », un homme rêve qu’il est un cafard qui a été transformé en un humain. (Crédit d’image: Annals of Improbable Research)

Les bogues étaient certainement importants pour le lauréat du prix Ig Nobel d’entomologie. Richard Vetter, un associé de recherche retraité du département d’entomologie de l’Université de Californie à Riverside, a décrit la situation inhabituelle des entomologistes qui avaient peur des araignées et étaient incapables de surmonter leurs sentiments négatifs malgré des décennies de travail avec d’autres petits arthropodes – insectes.

« Pour ces personnes, deux autres jambes font une grande différence », a écrit Vettner.

Lors de la cérémonie de streaming, des bugs sont également apparus dans des séquences animées; comme accessoires portables sur les présentateurs et les musiciens; et dans plusieurs des conférences 24/7 de la soirée, dans lesquelles les scientifiques ont résumé leurs recherches – d’abord en 24 secondes, puis en sept mots.

« Insectes: vous serez désolé quand ils seront partis », a confié May Berenbaum, professeur et chef du département d’entomologie de la School of Integrative Biology de l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign.

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Premiers adaptateurs

Bien que ce soit la première année que la cérémonie Ig Nobel ne soit pas diffusée depuis le théâtre Sanders, l’événement est présenté en direct en ligne depuis 1995, a déclaré Abrahams.

« Nous étions inquiets du fait que trop de gens essayaient d’entrer dans le bâtiment, et nous voulions envoyer un signal de télévision à une salle de conférence à Harvard », a expliqué Abrahams. Il s’est avéré que le bâtiment n’était pas câblé pour la diffusion télévisée – mais il pouvait se connecter à Internet.

« Un étudiant diplômé a dit: » Hé, collez le signal sur Internet et envoyez-le de l’autre côté de la rue «  », a déclaré Abrahams. « Et tant que nous faisons cela, nous pouvons simplement le dire à tout le monde sur Internet, et ensuite tout le monde pourra regarder! »

La cérémonie 2020 est disponible dans son intégralité sur Live Science et sur YouTube. Vous pouvez trouver la liste complète des lauréats du prix Ig Nobel 2020 sur le site Web d’AIR.

Publié à l’origine sur Live Science.

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