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15 millions de tonnes de microplastiques polluent les fonds marins

Selon un nouveau rapport de l’agence scientifique nationale australienne, environ 15 millions de tonnes (14 millions de tonnes métriques) de microplastiques se sont déposées dans l’océan profond. C’est plus du double de la pollution plastique à la surface de l’océan.

Les chercheurs ont échantillonné les sédiments du fond marin à des centaines de kilomètres de la côte australienne, découvrant que la quantité de microplastiques était bien plus élevée que prévu.

À partir de ces preuves, ils ont calculé à quel point les microplastiques pourraient être répandus dans les sédiments océaniques du monde entier – et leur nombre impressionnant était une estimation prudente, ont-ils écrit dans le rapport.

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Des études antérieures ont montré que des millions de tonnes de plastique pénètrent dans l’océan chaque année. Et bien que les scientifiques reconnaissent la pollution plastique comme un problème écologique important, on en sait peu sur l’accumulation de plastique près du fond de la mer et quels pourraient être ses impacts sur la vie marine et les écosystèmes. Cela est particulièrement vrai des microplastiques; des particules de plastique d’une longueur inférieure à 0,2 pouces (5 millimètres), pas plus grandes qu’une graine de sésame, selon le National Ocean Service.

«L’ampleur de la pollution microplastique dans les sédiments des grands fonds marins a toujours été mal connue», a déclaré Denise Hardesty, co-auteur de l’étude, chercheuse principale au sein de la Commonwealth Scientific and Industrial Research Organization (CSIRO) d’Australie, une agence gouvernementale responsable de la recherche scientifique.

« C’est compréhensible étant donné à quel point il est difficile, long et coûteux d’échantillonner les profondeurs du ‘grand bleu’. Mais il est impératif de comprendre la quantité de microplastiques qui parvient au fond marin pour prédire la distribution et les impacts potentiels de la pollution plastique mondiale, « Hardesty a déclaré à 45secondes.fr dans un e-mail.

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Séparé des sédiments

Pour la nouvelle étude, les scientifiques ont utilisé des véhicules télécommandés (ROV) pour ramasser 51 carottes de fond marin – des cylindres de sédiments tassés – à partir de six endroits dans une région océanique au large de la côte sud de l’Australie, connue sous le nom de Great Australian Bight (une «baie») est une courbe dans un littoral tenant une baie ouverte). Ils ont prélevé des échantillons à des profondeurs allant de 5 430 à 10 046 pieds (1 655 à 3 062 mètres), à des distances de 179 à 221 miles (288 à 356 kilomètres) du rivage.

Le rinçage des échantillons et leur essorage dans une centrifugeuse ont éliminé les matières organiques, ce qui rend les microplastiques plus faciles à détecter. Les chercheurs ont ensuite coloré les échantillons avec des colorants fluorescents, isolant et identifiant les particules microplastiques avec un microscope optique qui utilisait la fluorescence pour mettre en évidence la matière organique, selon l’étude.

Dans les échantillons, un seul gramme de sédiments du fond marin contenait jusqu’à 14 particules de plastique. Sur la base du nombre moyen de particules dans les échantillons et de la taille de l’océan – qui couvre 139,4 millions de miles carrés, ou 361,1 millions de km carrés – les scientifiques ont calculé que la quantité totale mondiale de microplastiques sur le fond marin serait comprise entre 9 millions et 15 millions de tonnes (8 millions et 14 millions de tonnes métriques).

Cependant, la quantité de microplastiques océaniques dans le monde pourrait facilement être beaucoup plus élevée, a déclaré Hardesty à 45secondes.fr. La densité des particules du Great Australian Bight était probablement inférieure à celle des régions océaniques plus proches des zones côtières fortement peuplées. Et les microfibres de plastique, une autre source connue de pollution microplastique des océans, ont été omises de l’analyse, au cas où les fibres trouvées dans les carottes de sédiments seraient introduites par des vêtements ou d’autres tissus après le prélèvement des échantillons.

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« Nous ne nous attendions pas à avoir des niveaux enregistrés de microplastiques aussi élevés, en particulier compte tenu de la prudence de notre approche d’échantillonnage », a déclaré Hardesty. « Par conséquent, nos résultats sont une estimation prudente de la quantité de microplastiques présents dans les sédiments des grands fonds. »

Les impacts d’une pollution plastique plus importante sur la vie des océans et la santé des écosystèmes ne sont que trop clairs, visibles dans les grandes parcelles de déchets qui s’accumulent à la surface de la mer; sous forme de «plasitcrusts» durcis recouvrant les côtes insulaires; comme des nœuds coulants mortels qui étranglent les requins et les raies; et comme obstructions qui remplissent le ventre des tortues de mer et des baleines mortes.

«Ces résultats mettent en évidence l’ampleur de la pollution plastique et montrent qu’aucune zone de l’océan n’est à l’abri du problème du plastique. et où cela peut aboutir », a déclaré Hardesty.

«Espérons que les gens commencent à voir le lien entre ce que nous faisons dans notre vie quotidienne et l’ampleur de ces impacts sur ce qui est considéré comme les écosystèmes les plus vierges du monde», a-t-elle déclaré.

Les résultats ont été publiés en ligne le 6 octobre dans la revue Frontiers in Marine Science.

Publié à l’origine sur 45secondes.fr.

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